17 avr. 2016

Le Dollar des Rois

Le dollar marqué 1804 est une pièce extraordinaire dont l'histoire est digne d'un conte oriental.

Le premier specimen identifié comme Sultan of Muscat-Watters-Brand-Childs-Pogue 1804 dollar class I est le plus prestigieux. Elle a été vendue pour $ 4,1M incluant premium par Bowers and Merena en août 1999, le plus haut prix enregistré sur une monnaie à cette époque. Elle est à vendre par Stack's Bowers, successeur de Bowers and Merena, en coopération avec Sotheby's le 24 mai à New York, lot 4020.

Le Sultan d'Oman est un personnage important qui maîtrise le commerce de la corne de l'Afrique contrôlant le principal passage vers l'Orient. Sa capitale est à Muscat. Un marchand Américain nommé Edmund Roberts parvient à rencontrer le Sultan à Zanzibar en 1827, ouvrant la possibilité de créer une influence Américaine en Asie.

Roberts est tout naturellement désigné en 1832 par le gouvernement du président Jackson pour parachever l'accord commercial avec Muscat. L'usage est d'accompagner les négociations en Orient par des cadeaux. Les Américains ne sont pas familiers de cette pratique : il n'y aura pas d'investissement pour cette opération qui, si elle réussit, rapportera cependant des sources de revenus énormes aux Etats-Unis.

Roberts ne veut pas offrir un cadeau ridicule au Sultan. Il imagine un coffret en maroquin contenant un exemplaire de chacune des pièces de monnaie légales aux Etats-Unis. L'ordre est envoyé à l'usine de Philadelphie d'exécuter cette commande spéciale.

Le dollar d'argent est une pièce légale mais le président Jefferson a suspendu la production en 1804. Sa valeur faciale est le symbole de la monnaie Américaine et cette pièce doit être le point central du cadeau. Des matrices neuves sont créées à partir des poinçons qui commençaient à rouiller après trois décennies de stockage. La date de 1804 est la plus récente qui soit crédible.

Le premier dollar 1804 class I est frappé en novembre ou décembre 1834 avec le plus grand soin pour que cette pièce neuve éblouisse le Sultan de Muscat quand il ouvrira le coffret. Le gouvernement est enthousiaste de l'idée de Roberts et un cadeau similaire est préparé simultanément pour le roi de Siam. Six autres pièces class I seront frappées dont au moins deux avant le départ de Roberts pour l'Orient.

Roberts présente le cadeau au Sultan le 1er octobre 1835, lendemain de la signature du traité d'amitié entre les deux pays. Cette pièce exceptionnelle restera dans un état neuf. Elle est gradée Proof 68 par PCGS. L'image ci-dessous a été téléchargée il y a quelques années depuis Wikimedia.

Le prestige de cette pièce auprès des numismates est encore accrue par le fait qu'elle est le tout premier dollar à la date de 1804 : au moment de la décision de Jefferson, les pièces produites au début de cette année-là utilisaient encore les matrices datées de l'année précédente.