10 juil. 2016

Le Meilleur Espoir d'Edmonton

La carrière de Wayne Gretzky est en tous points exemplaire. Enfant prodige du sport, il joua ensuite durant vingt saisons dans la National Hockey League (NHL) et eut l'honneur sans précédent d'être reçu au Hockey Hall of Fame l'année même de sa retraite de joueur en 1999.

Né dans l'Ontario, Gretzky apprit à patiner sur glace à l'âge de deux ans et dix mois. Il participa aussi très tôt à des parties de hockey avec des garçons plus âgés que lui et démontra à la fois son habileté et son intelligence du jeu.

Sa vocation est assurée : il deviendra professionnel. A cette époque la World Hockey Association (WHA) concurrence la NHL. Contrairement à la NHL, la WHA ne requiert pas un âge minimum pour ses joueurs. Gretzky signe en juin 1978 un premier contrat avec un club de la WHA, les Indianapolis Racers. Ce club au bord de la faillite cède le joueur aux Edmonton Oilers. Un contrat de dix ans est signé en janvier 1979.

Gretzky tient toutes ses promesses de joueur exceptionnel dans cette saison 1978-1979 qui est la toute dernière de la WHA. Les Oilers sont alors admis à la NHL, permettant à Gretzky de devenir un professionnel de la NHL avant même d'atteindre l'âge légal exigé par cette ligue.

Les éditeurs de cartes de sports sont attentifs à montrer les futures vedettes. Le leader de ce marché pour le hockey est une opération coordonnée entre deux industriels du chewing gum : l'Américain Topps édite les cartes avec un dos anglais et le Canadien O-Pee-Chee les mêmes cartes avec un dos bilingue.

La carte numéro 18 préparée pour la saison 1979-1980 est la première à montrer Wayne Gretzky, avec les chiffres sportifs de sa première année professionnelle. Elle annonce Wayne comme le meilleur espoir professionnel depuis Guy Lafleur. Elle n'est pas rare mais un seul exemplaire O-Pee-Chee a été gradé GEM MT10 par PSA, signifiant un état parfait de l'impression des couleurs, du centrage et de la découpe, sans aucun défaut.

Cette carte parfaite honorant le rookie year du plus impeccable des joueurs de hockey sur glace a été vendue pour $ 94K incluant premium par SCP Auctions le 1er mai 2011. L'engouement des cartophiles pour des sports variés est croissant. Elle est maintenant estimée $ 400K à vendre par Goldin à Atlantic City le 4 août, lot 25.