23 nov. 2016

La Philosophie Universelle révélée au Monde

Isaac Newton fut le plus brillant innovateur scientifique de tous les temps. Vers la fin de sa vie il énonce les règles qui ont guidé sa méthode sans précédent. L'une d'entre elles résume en une simple phrase comment il a créé la physique moderne : to the same natural effects we must, as far as possible, assign the same causes.

Un de ses exceptionnels talents était de savoir développer des méthodes mathématiques d'une extrême complexité pour analyser et étayer ses propres théories physiques. Avant même d'avoir 30 ans, il compare les mouvements des planètes et la chute des corps. Essentiellement préoccupé par sa propre compréhension du mécanisme de l'univers, il publie avec parcimonie.

En 1684 à Londres, les savants de la Royal Society se mettent au défi de trouver la formulation mathématique de la loi de mouvement des planètes décrite par Kepler. Tous échouent. Halley visite Newton à Cambridge. Il est stupéfait : Newton connaît la solution mais a perdu ses notes de calcul. Le mouvement orbital d'un corps céleste est une ellipse dont la position de l'autre corps est un des foyers.

L'enjeu scientifique est important et Halley réussit à convaincre Newton de divulguer dans sa globalité ses résultats concernant la loi de la gravitation universelle. Edité et financé par Halley, le livre de Newton en latin intitulé Philosophiæ Naturalis Principia Mathematica sort en 1687 avec l'imprimatur de la Royal Society.

Le livre est difficile selon l'opinion de l'auteur lui-même et le tirage n'atteint probablement pas 300 exemplaires mais il est d'une telle importance scientifique que Halley et Newton prennent soin d'organiser la vente par l'intermédiaire des libraires. L'un d'eux nommé Samuel Smith est plus spécifiquement chargé de la diffusion sur le Continent et reçoit environ 50 exemplaires.

Le 14 décembre à New York, Christie's vend un exemplaire dans une reliure de luxe en maroquin incrusté, offert dans cet état par Smith à un destinataire non identifié. Il est estimé $ 1M, lot 167.

Un autre exemplaire d'honneur (association copy) est connu avec une reliure d'un luxe comparable. Il a été offert au roi Jacques II, patron de la Royal Society. Ce livre a été vendu pour $ 2,5M incluant premium par Christie's le 6 décembre 2013 sur une estimation basse de $ 400K.