24 déc. 2016

Le Trésor du SS Central America

La Ruée vers l'or de Californie a nécessité le développement d'une logistique pour exploiter le précieux métal. Les essayeurs, localisés à San Francisco, Sacramento et Marysville, purifient l'or et le conditionnent en lingots. Ils sont responsables de la garantie sous forme d'une inscription sur le lingot incluant le poids en oz (ounces), la pureté et la valeur en US dollars.

Les lingots d'or sont acheminés par bateau jusqu'à New York en passant par Panama. En septembre 1857 le naufrage du SS Central America pris dans une tornade au large des côtes de la Caroline avec une cargaison de 9,1 tonnes génère une pénurie d'or catastrophique.

Les essayeurs travaillaient dans la discrétion et leurs sociétés étaient souvent de courte durée. L'exploration de l'épave à partir de 1986 a apporté des informations inédites sur leurs réalisations.

Trois essayeurs dominent le trésor du SS Central America. Les deux plus importants sont Kellogg and Humbert et Harris, Marchand. Connu aussi pour ses créations de monnaies, Augustus Humbert avait précédemment participé à la création du bureau officiel, l'US Assay Office de San Francisco. Une brique valorisée à $ 17,433.57 par Kellogg and Humbert a été vendue pour $ 8M en vente privée en 2001.

En plus du poids, la pureté est une caractéristique essentielle qui démontre le savoir faire de l'essayeur. Un lingot valorisé à $ 3,389.06 par Harris, Marchand par un poids de 174.04 ounces et une pureté sensationnelle de .942 a été vendu pour $ 900K incluant premium par Stack's Bowers le 9 août 2012.

L'opération du troisième essayeur, Justh and Hunter, a été très brève, de 1855 à 1858. Avec une expérience préalable très limitée en métallurgie, ils avaient réussi à obtenir industriellement une des meilleures puretés en utilisant un procédé parisien à base de gaz chaud.

Le 5 janvier à Fort Lauderdale, Heritage vend cinq lingots récupérés du SS Central America. Les plus importants sont un lingot de 327.97 ounces et pureté .909 valorisé à $ 6162.78 par Justh and Hunter, lot 6146, et un lingot de 152.96 ounces et pureté .886 valorisé à $ 2801.49 par Kellogg and Humbert, lot 6148.