12 juil. 2017

Vol au-dessus d'Aristarque

A la fin de la phase de développement du programme Apollo, les engins inhabités Lunar Orbiter apportent une meilleure connaissance de la Lune. Les cinq missions effectuées en 1966 et 1967 sont un succès total permettant le choix par la NASA des sites d'alunissage, la cartographie de la face visible et de la face cachée avec une résolution meilleure que 60 mètres, et la photographie de quelques sites avec une résolution d'environ 1 m.

La technique d'imagerie est conçue par Eastman Kodak. Deux objectifs de distance focale 610 et 90 mm convergent vers un film argentique 70 mm développé et scanné sur place. En tout les cinq missions ont envoyé à la Terre par video analogique 2180 images de haute résolution et 882 images couvrant la surface totale de la Lune.

Le point le plus brillant de la Lune, observé pour la première fois en 1645, est le cratère Aristarque. Il a été créé par l'impact oblique d'un météorite, avec un diamètre de 40 Km, une altitude maximum de 2 Km par rapport à la plaine environnante et une profondeur maximum de 3,7 Km. La luminosité est liée au fait que sa création n'excédant pas 450 millions d'années son érosion est encore limitée. Des phénomènes radioactifs subsistent.

La couverture haute résolution d'Aristarque a été effectuée en 4 images télé-panoramiques par Lunar Orbiter V en août 1967. Le cratère était trop accidenté et trop atypique pour y tenter une mission humaine. Deux assemblages photographiques seulement ont été effectués avec format hors tout de 130 x 146 cm. L'un d'eux est conservé au George Eastman House à Rochester NY. L'autre est estimé $ 100K à vendre par Sotheby's à New York le 20 juillet, lot 13.

Les techniques d'images ont complètement changé. Depuis 2007 le Lunar Orbiter Image Recovery Project réalise une conversion digitale des images les plus intéressantes des Lunar Orbiters. Les meilleures d'entre elles incluant la toute première image du croissant de Terre vu de la Lune atteignent une netteté spectaculaire par traitement numérique.