12 nov. 2018

Le Professeur de Physique Atomique

La pensée de Richard Feynman était originale et efficace. En lisant un commentaire par Dirac concernant les lacunes de compréhension dans la théorie de l'électromagnétisme quantique, il décide de toujours chercher par lui-même les solutions des problèmes tout en y apportant une dimension ludique. Le titre d'un de ses livres de souvenirs, Surely you're joking Mr Feynman!, est significatif.

La méthode de Feynman consistait à utiliser la géométrie et les diagrammes plutôt que les développements de formules mathématiques. Très motivé à partager son savoir, il fut le meilleur professeur et conférencier de la physique atomique, veillant à ce que ses explications soient toujours claires.

Ses apports en physique théorique sont nombreux. Il résolut le problème de Dirac en imaginant le mécanisme quantique de la rotation des particules chargées et partagea en 1965 pour ces travaux le prix Nobel de Physique avec Tomonaga et Schwinger. Il réalisa aussi des avancées fondamentales dans la modélisation de la superfluidité de l'helium et dans la théorie des quarks. Il fut aussi un visionnaire, encourageant dès 1959 le développement des nanotechnologies.

Le 30 novembre à New York, Sotheby's disperse la bibliothèque scientifique de Richard Feynman, incluant les brouillons autographes de plusieurs conférences. Le lot 67 estimé $ 800K est constitué de sa médaille et de son diplôme Nobel avec deux documents utilisés pendant la cérémonie.

11 nov. 2018

Trois Particules de Lune

Face à la concurrence des Américains, les Soviétiques ont trouvé un très brillant ingénieur pour concevoir et diriger leur programme spatial. Pour assurer sa protection, son identité ne sera pas révélée jusqu'à sa mort prématurée en 1966 : Serguei Pavlovitch Korolev.

Korolev fut le patron de tous les programmes importants : missiles balistiques, le satellite artificiel Spoutnik qui devança les Américains, l'approche de la Lune par les sondes inhabitées Luna, Vostok qui emmena le premier astronaute, et le véhicule spatial Soyouz.

Luna eut plusieurs réussites notoires : premier impact sur la Lune d'un instrument créé par l'homme avec Luna 2 en 1959, première photographie de la face cachée de la Lune la même année par Luna 3, premier alunissage en douceur par Luna 9 en 1966.

Luna 16 en 1970, Luna 20 en 1972 et Luna 24 en 1976 ont gratté la surface de la Lune et rapporté des particules de poussière lunaire pour un total cumulé de 326 g. Les missions humaines Apollo de la NASA ont rapporté sur terre 380 Kg de roches et poussière lunaires.

En hommage à Korolev, trois minuscules particules collectées par Luna 16 sont offertes à sa veuve. Elles sont insérées ensemble dans un verre assemblé sous une loupe. Cet ensemble est le seul cas de sol lunaire provenant des programmes spatiaux qui ait jamais été en mains privées : les échantillons conservés par les gouvernements et leurs cadeaux diplomatiques ne peuvent pas être commercialisés.

Ce lot a été vendu pour $ 440K incluant premium par Sotheby's le 11 décembre 1993. Il est estimé $ 700K à vendre par Sotheby's à New York le 29 novembre, lot 63.

Humilité du Christ

La fin des années 1640 est très difficile pour Rembrandt. Il est veuf et sa vie avec la nourrice de son fils crée un scandale. Les commandes cessent et sa situation financière est très mauvaise. Il est pourtant un des meilleurs portraitistes de son temps.

Les scènes tirées des Evangiles font partie de son offre. En 1648 il peint Les Pèlerins d'Emmaüs, huile sur bois 68 x 65 cm conservée au Musée du Louvre. Le Christ qui est bien sûr le personnage central répond à sa figuration traditionnelle, avec les cheveux ondulants couvrant les épaules et une courte barbe.

Rembrandt est plus intéressé par le réalisme et la psychologie des visages que par le mysticisme. Le modèle qui a posé pour la scène d'Emmaüs est reconnaissable sur un groupe d'études de portraits avec des positions variées de la tête qui expriment la concentration de la prière et l'humilité, sans auréole.

Deux de ces portraits ont été considérés comme autographes par le Rembrandt Research Project. Les quatre ou cinq autres peintures de ce groupe sont des copies d'originaux perdus ou des imitations.

Un des deux portraits authentiques, huile sur bois 25 x 21 cm, est conservé à la Gemäldegalerie à Berlin. L'autre, de même technique et dimensions, est estimé £ 6M à vendre par Sotheby's à Londres le 5 décembre, lot 18. Je vous invite à regarder la très courte video préparée par la maison de ventes. L'image est partagée par Wikimedia.



Rembrandt Oil Study of Christ

10 nov. 2018

L'Arbre du Calligraphe

Sous les Song, les literati sont des philosophes et des humanistes qui ont parfois l'audace de s'opposer à la politique impériale. Leur suprême mode d'expression est la calligraphie qui transmet à leurs lecteurs la fermeté et le rythme de leur pensée.

En 1071 CE, Su Shi avait été expulsé de la capitale, commençant à l'âge de 34 ans une seconde partie de carrière comme fonctionnaire provincial avec des missions de plus en plus médiocres malgré son immense talent. Il meurt en 1101. Son jeune ami Mi Fu échappe aux persécutions politiques par sa réputation d'excentricité. Ils ont été les deux meilleurs calligraphes de leur temps.

Un message autographe en neuf caractères sur une feuille 28 x 9,5 cm envoyé par Su Shi au gouverneur d'une localité qu'il quittait a été vendu pour $ 8,2M incluant premium par Sotheby's le 19 septembre 2013.

L'art graphique est exceptionnel dans leurs oeuvres. Le mouvement de la main de l'artiste est le même que pour la calligraphie. Les très rares dessins par Su Shi traduisent des émotions trop profondes pour être exprimées par des mots. Mi Fu peindra seulement dans les dernières années de sa vie, surtout après la mort de Su Shi.

Le 26 novembre à Hong Kong, Christie's vend au lot 8008 une encre sur papier 26 x 50 cm peinte par Su Shi. Cette pièce est allongée par de nombreux colophons incluant une appréciation calligraphiée par Mi Fu, et porte de nombreux sceaux. Je vous invite à regarder deux vidéos partagées par la maison de ventes.

L'image est constituée de deux éléments qui se rejoignent : un arbre sans feuilles tordu en plusieurs ondulations et un rocher de forme massive. La sécheresse de l'arbre exprime le pessimisme de l'artiste dans son exil tandis qu'à l'autre extrémité sur le flanc gauche du rocher les bambous clairsemés apportent l'espoir d'une nouvelle vitalité.





9 nov. 2018

La Source d'Eau Claire

Nommé par Yongzheng, le surintendant Tang Ying utilisait ses immenses talents artistiques et techniques pour plaire à l'empereur Qianlong. Sous sa direction les céramiques émaillées yangcai fabriquées à Jingdezhen atteignent une qualité similaire à leurs équivalents falangcai du palais impérial et coûtent moins cher.

Le 28 novembre à Hong Kong, Christie's vend au lot 2802 un vase yangcai de 19 cm incisé de sgraffiato sur son col orné de pétales moulés, et décoré sur son corps globulaire par un paysage encerclant incluant un poème de Qianlong. Je vous invite à regarder la video partagée par la maison de ventes.

Le paysage très détaillé est parfaitement identifié : il montre la colline de la Source de Jade entourée de ses lacs d'irrigation, à proximité immédiate du Palais d'Eté, avec quelques pavillons. Cette source était connue depuis six siècles pour fournir l'eau la plus claire de la Chine, qui était transportée tous les jours jusqu'au palais par des convois de mules. Le site est encore prestigieux de nos jours.

Les premiers empereurs Qing avaient apporté toute leur attention au maintien de la salubrité de cette eau indispensable à la survie de la ville et avaient effectué de grands travaux d'irrigation. Qianlong était conscient de son importance stratégique. Avant même de monter sur le trône, il écrivait de nombreux poèmes consacrés à ce lieu et à la beauté paisible du paysage environnant.

Cette pièce offre la totale variété de la large gamme de couleurs du yangcai. Ce paysage est typique de l'attention portée par Tang Ying pour offrir à l'empereur les thèmes sur lesquels il était le plus sensible.

Son terminus post quem est la septième année de Qianlong, 1742 CE, quand l'empereur satisfait de la beauté d'un albarello commande à Tang Ying des porcelaines de formes variées à décor de paysages, fleurs et poèmes. Ce thème était encore appliqué quatre ans plus tard. Des vases avec des paysages en panneaux aux quatre saisons sont créés à la même époque.

Les Archives Scientifiques de Cirey

Aidée par Maupertuis et Clairaut, la marquise du Châtelet est capable de comprendre et commenter Newton et Leibniz. Dans leur château de Cirey, le marquis admire l'intelligence exceptionnelle de sa femme et ferme les yeux sur ses adultères.

En 1734 Voltaire est en disgrâce. La marquise l'héberge à Cirey. Elle a 27 ans. Le philosophe apprend par sa maîtresse les mathématiques et la physique qu'il avait largement délaissées jusque-là.

La marquise est une travailleuse infatigable. Ses manuscrits, souvent écrits par des secrétaires et abondamment retravaillés par elle, ont fait surface il y a quelques années dans un grenier. Les pièces importantes ont été vendues par Christie's le 29 octobre 2012. Un appel à dons avait été lancé pour une acquisition par l'Etat français et 1400 chercheurs du monde entier avaient signé une pétition pour demander une préemption. Ces démarches n'avaient pas abouti en raison des prix élevés qui étaient attendus.

Le lot le plus important était un ensemble de 35 cahiers de travail préparés de 1745 à 1749 par Madame du Châtelet pour les abrégés didactiques accompagnant sa traduction des Principes Mathématiques de Newton. Estimé € 400K, il avait été acquis dans cette vente pour € 960K incluant premium par le Musée des Lettres et Manuscrits de Paris qui avait immédiatement communiqué son engagement de l'exposer au public.

Le Musée était géré par Aristophil. Dans la même vente, Aristophil avait acquis anonymement 7 lots de manuscrits par la marquise, 2 lots de manuscrits de commentaires de Newton par Voltaire et un portrait de la marquise attribué à Marie-Anne Loir.

Ces 11 lots seront vendus à Paris - Drouot le 19 novembre par OVA, la société chargée de traiter la liquidation judiciaire d'Aristophil. La vente est dirigée par Artcurial. Les pièces provenant de la vente de 2012 forment les lots 679 à 690 sauf 683. Les abrégés des Principes constituent le lot 689.

8 nov. 2018

Vie d'Artiste à Hollywood

Subjugué par Los Angeles, David Hockney habitait depuis 1979 une luxueuse maison à Montcalm Avenue dans les collines de Hollywood. Toujours prêt à exhiber sa vie privée, il peint en 1988 deux vues de son salon éclairé par une verrière. Large Interior offre la perspective d'une photo au fish eye, tandis que Montcalm Interior with Two Dogs reconstitue la perspective naturelle.

Ces deux oeuvres sont inspirées directement des intérieurs de Matisse par l'utilisation de couleurs pures, la présence de larges surfaces striées et la visibilité sur l'ambiance extérieure par une veranda.

La disposition géométrique des meubles est élégante, confirmant que cette pièce confortable est habitée normalement. Deux éléments rappellent la personnalité de David Hockney. Le mur du fond est couvert de ses propres oeuvres pour l'aider à maintenir son auto-satisfaction. Dans la vue avec les chiens, le piano réduit à une carcasse volante est rendu inutile par la surdité croissante de l'artiste.

Montcalm Interior with Two Dogs, huile sur toile 183 x 152 cm, est estimée $ 9M à vendre par Sotheby's à New York le 14 novembre, lot 17. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par la maison de ventes.



La Comédie de l'Art

Edward Hopper était passionné par le théâtre et le cinéma. Les rôles joués par les acteurs lui apportaient les relations humaines qu'il peinait à exprimer dans la vraie vie. Jo, épousée en 1924, fut son unique muse et la gestionnaire de son oeuvre. Il leur était difficile de vivre ensemble tant leurs tempéraments étaient différents, mais ils ont réussi.

En 1966 Edward revisite ces deux thèmes dans un auto-portrait avec Jo. Sur une grande scène vide, ils font leur dernière révérence en se tenant la main. La mort était proche : Edward est parti en 1967 et Jo en 1968.

Ils ont des vêtements blancs comme Pierrot et Pierrette, le clown mélancolique et sa muse de la Commedia dell'Arte. Le long habit blanc convient parfaitement à la très haute taille d'Edward. Les visages sont ridés et maquillés. Il porte le chapeau du Pierrot de Watteau.

Cette huile sur toile 74 x 102 cm est un poignant hommage au théâtre et la dernière fantaisie de cet austère illustrateur de la vie. Elle a longtemps appartenu à Sinatra. Elle est estimée $ 12M à vendre par Sotheby's à New York le 16 novembre, lot 15.

7 nov. 2018

Projet pour un Impôt Equitable

Vauban fut un grand patriote. Sa carrière militaire s'étend sur cinq décennies. Ingénieur et stratège hors pair, il a organisé les fortifications de la France en s'appuyant sur une idée simple : si la forteresse est bien conçue, l'ennemi qui l'assiège y concentre tous ses efforts aux dépens d'autres manoeuvres plus utiles.

Vauban est un homme du peuple, issu d'une famille de petite noblesse rurale. Mathématicien et économiste, il a continuellement à l'esprit la protection de ses soldats et la prévention des disettes. Pour donner un exemple d'une bonne utilisation d'une richesse, il calcule qu'une truie peut donner six millions de descendants en douze générations même si l'on enlève la part du loup.

Il est excédé par les fermiers, les financiers, les hommes d'affaire qui ne produisent rien d'autre que leurs propres richesses en profitant d'un système d'impôts compliqué et fragmenté. En 1694, influencé par Boisguilbert, Vauban propose de remplacer tous ces impôts par une 'capitation' basée sur les richesses visibles avec un taux progressif jusqu'au dixième (dixme), et versée directement à l'Etat.

La proposition de Vauban ruinerait tous les intermédiaires. Astucieusement le ministère met en place la capitation, mais comme un prélèvement qui s'ajoute à tous les autres. Vauban est encore un serviteur zélé du roi Louis XIV qui le nomme maréchal de France à sa demande en 1703.

Vauban est vieux et malade. Il ne reçoit plus que des commandements mineurs et devient aigri. Il sent qu'il perd son influence et veut faire vite. Il demande à publier son Projet d'une Dixme Royale et passe outre un premier refus. Au début de 1707 il le fait imprimer anonymement en environ 300 exemplaires qui seront distribués sans être commercialisés.

Cette fois-ci Louis XIV est furieux. Les idées de Vauban ne sont pas contestées mais il apparaît comme un traitre qui fait de l'ingérence dans les rouages de l'Etat. Le 14 février, le Conseil du Roi ordonne que les exemplaires soit saisis et pilonnés. Vauban meurt le 30 mars.

Quelques exemplaires de cette édition originale ont survécu. L'un d'eux a été enrichi de quatre pages autographes par Vauban proposant des développements de plus en plus hardis. Ce livre est estimé € 180K à vendre le 14 novembre à Paris - Drouot par OVA Aristophil dirigé pour cette vente par Aguttes, lot 13.

Art sous Cire par Jasper Johns

Le monde change, il faudra que l'art change aussi. L'oeuvre d'art n'a pas besoin d'être figurative, ni d'exprimer une histoire, ni de confronter les couleurs, et ne doit pas non plus être seulement une décoration. Les jeunes artistes redécouvrent leurs prophètes : le ready made par Duchamp, l'assassinat de la peinture par Miro, le carré noir sur fond blanc par Malevitch, la voie vers le monochrome par Barnett Newman.

En 1957, plus ou moins indépendamment les uns des autres, de nouvelles équipes détruisent la différenciation entre la peinture et la sculpture, remplacent la toile et le papier par des matériaux ordinaires, intègrent des objets dans leurs oeuvres, tentent une interprétation abstraite de la poésie. Les créateurs s'appellent Burri, Fontana, Klein, Rauschenberg, Johns, Twombly, Cornell.

Jasper Johns dissimule des signes sous un encaustique gris. Des pigments apportent une variété de texture à ce monochrome neutre. Gray numbers, 71 x 59 cm, a été vendu pour $ 8,7M incluant premium par Sotheby's le 11 novembre 2009.

Le 13 novembre à New York, Christie's vend Gray Rectangles, 152 x 152 cm réalisé en 1957, lot 19 B estimé $ 18M. Trois rectangles alignés ont été peints dans le bas de l'image respectivement en rouge, jaune et bleu. Cachées sous la cire, ces trois couleurs ont laissé une trace rémanente, transformant ce monochrome gris en une image mystérieuse.

Cette oeuvre de grandes dimensions apparait comme séminale de cet art nouveau et sa provenance est prestigieuse. Elle a été achetée en 1964 par Ganz à Castelli et en 1988 par Ebsworth dans la vente à Sotheby's de la collection Ganz.