25 août 2019

Le Rythme du Silence

V.S. Gaitonde revient de New York en 1965 après un long séjour au cours duquel il a rencontré Rothko dans son atelier. Il développe sa propre voie en éliminant progressivement tous les éléments superflus à son interprétation expressionniste de la nature.

Il supprime ainsi tour à tour les contours des formes, les signes pseudo-calligraphiques et symboliques, les illusions de perspective. L'huile sur toile devient sa seule technique. L'oeuvre devient monochrome dans un immuable format vertical. Pourtant chaque opus est différent du précédent, dans une recherche de l'amélioration continue qui rejette le hasard et les sentiments.

Après une superposition de couches transparentes dont l'artiste n'a pas révélé le processus détaillé, le rouleau, le pinceau et le couteau créent des variations de brillance dans un équilibre géométrique global. Gaitonde cherche, selon ses propres termes, l'absorption des silences, apportant une musicalité visuelle. Il observe une similitude de son approche avec le Zen Bouddhiste, qui considère que l'espace doit être rempli par l'esprit.

Après la patiente méditation et la rapide exécution, la troisième et dernière phase est la contemplation. Si la musicalité du silence convient à l'artiste, il conserve l'oeuvre dans son atelier pour une utilisation publique éventuelle. Sinon il la détruit. Et il recommence avec une nouvelle toile.

Toutes ces caractéristiques convergent dans une huile sur toile 153 x 102 cm peinte en 1979, vendue pour INR 23,7 crores incluant premium par Christie's le 19 décembre 2013.

Une huile sur toile de mêmes dimensions peinte en 1982 appartient à la même phase de la carrière de l'artiste. Elle a été vendue par Pundole's le 9 avril 2015 pour INR 16,5 crores, ce chiffre n'incluant probablement pas le premium. Elle est estimée INR 20 crores valant US $ 2,9M à vendre par Saffronart à New Delhi le 12 septembre, lot 12.

Etudes de la Terre

Installé à Paris depuis 1950, Sayed Haider Raza exprime la beauté des villages Provençaux. Le lourd impasto est utilisé pour la confrontation des couleurs vives. Contrairement à Riopelle, les éléments topographiques sont interprétables, bien que stylisés.

L'artiste n'est pas satisfait. Dans les années 1970 il fait de fréquents et longs séjours en Inde pour chercher la source de ses émotions. Quand il retrouve les forêts de son enfance dans le Madhya Pradesh, son art devient abstrait.

Le jeu des couleurs et des formes s'appuie désormais sur la promesse de l'aube, quand une lumière bienfaisante succède aux angoisses de la nuit. En 1972, Tapovan, acrylique sur toile 160 x 189 cm, apporte une dimension mystique avec quelques figures qui peuvent être interprétées comme des visages stylisés. Cette oeuvre a été vendue pour $ 4,45M incluant premium par Christie's le 21 mars 2018.

L'expression de La Terre est la quête majeure de l'art de Raza. Un acrylique 189 x 189 cm peint en 1973 a été vendu pour $ 3,1M incluant premium par Christie's le 18 mars 2014.

Le 11 septembre à New York, Christie's vend au lot 182 un acrylique sur toile 175 x 260 cm peint en 1977, également intitulé La Terre. Cette peinture de grande dimension pour cet artiste apparait comme un point culminant de cette phase. Dans l'ambiance sombre animée par des éclats de lumière, la figure au premier plan est une réminiscence des fantômes de Tapovan.

Dans les années 1980, Raza introduit des géométries structurantes dans ses compositions dominées dorénavant par la somptuosité des couleurs et les symboles mystiques Indiens comme le Bindu. La Terre reste un titre régulièrement utilisé, pour bien montrer que la quête fondamentale de l'artiste est la même malgré le radical changement de style.

24 août 2019

Munch et Bonnard avec Vollard

Ambroise Vollard devient marchand d'art à Paris en 1890. Il est passionné par les avant-gardes et construit son savoir-faire avec l'achat et la vente de peintures et de dessins, le second marché d'estampes et l'organisation d'expositions.

A cette époque la gravure commence à être considérée comme un art majeur, invitant à une exposition murale. Vollard n'a pas de scrupules. En 1896 il prépare un album et une exposition sous le titre Les Peintres-Graveurs, plagiant le nom de la Société des Peintres-Graveurs Français créée en 1889 qui connait une baisse temporaire d'activité.

Le projet est ambitieux, artistiquement et techniquement. Vollard collabore avec Auguste Clot, le meilleur imprimeur d'art de Paris, pour promouvoir la chromolithographie. Pour ce qui concerne les artistes, il choisit les Nabis et les étrangers, deux groupes peu représentés dans la Société plagiée.

Le portfolio est publié en 110 exemplaires dont 100 sont sérialisés. Il est constitué de 22 images faites par 22 artistes différents. La lithographie en couleurs a été utilisée pour 11 images, les 11 autres étant dispersées sur une grande variété de techniques, en couleurs et en noir et blanc. La plupart des artistes signent toutes les copies de leur image.

Cet ensemble inclut deux oeuvres majeures. Edvard Munch est à Paris où il vient tout juste d'éditer avec Clot ou Lemercier une gravure sur bois de son chef d'oeuvre Angst. En imprimant en rouge sang les volutes des nuages, Vollard et Clot apportent à cette oeuvre re-titrée Le Soir la dimension dramatique qui avait échappé à la version monochrome charbonneuse. Bonnard a préparé La Petite Blanchisseuse, une oeuvre à très forte dimension sociale dans une composition audacieuse en plongée oblique.

La vente des portfolios est un échec commercial et Vollard renonce à publier d'autres numéros sous le même titre. L'opération est cependant un grand succès personnel pour le marchand, parce qu'elle a sensibilisé sous son autorité les jeunes artistes de son cercle et leurs amis à l'utilisation des techniques d'imprimerie en couleurs.

La plupart des portfolios ont été rapidement séparés par Vollard pour vendre les gravures individuellement. Pourtant un exemplaire incluant la couverture, la table des matières et les 22 images vient de faire surface. La sérialisation est composite : cet ensemble a sans doute été assemblé par Vollard lui-même dans les années 1920 à partir de son stock original restant. C'est la seule collection complète connue de cette importante édition. Elle est estimée £ 500K à vendre par Sotheby's à Londres le 17 septembre, lot 112.

23 août 2019

Une Surprenante Chaise à Porteurs

A partir de 1885, Fabergé fournit chaque année au tsar un oeuf de joaillerie à surprise qui fait l'émerveillement de l'impératrice. Alexandre III meurt en 1894. Son successeur Nicolas II est tout aussi friand que son père des merveilleuses inventions de Fabergé. La production passe à deux oeufs par an, un pour l'impératrice douairière et un pour la nouvelle impératrice.

Nicolas II est couronné en mai 1896, dans une cérémonie grandiose endeuillée par une bousculade qui fait plusieurs centaines de morts. Fabergé avait déjà commencé à travailler sur de nouveaux thèmes : en mars 1896 Nicolas II lui a acheté un prototype de chaise à porteurs miniature de style Louis XVI. Cette pièce est connue uniquement par les registres.

En 1897 une des surprises est un carrosse en or émaillé sur le modèle de la voiture à chevaux du couronnement de la nouvelle impératrice, lui-même une réplique d'un carrosse conçu en 1793 pour la Grande Catherine. Il a 12,7 cm de haut, avec des doubles portes ouvrantes, des roues tournantes et un marche-pied rétractable.

Dans les années qui suivent, Fabergé fournit des miniatures de fantaisie pour le commerce, réutilisant des modèles qui n'avaient pas été montrés dans les oeufs. Les meubles inspirés du luxe français datent de cette période. Les matériaux les plus précieux simulent les textures des pièces de vraie grandeur, comme par exemple la néphrite pour le cuir et l'or émaillé guilloché pour l'acajou.

Le 27 novembre 2017, Christie's a vendu pour £ 790K incluant premium une chaise à porteurs Fabergé de 9 cm de haut poinçonnée par Perchin. Elle est en or avec une décoration intérieure en nacre. Les vitres en cristal de roche sont gravées pour simuler les rideaux et leurs pompons.

Le 10 septembre à Cirencester, Cotswold Auction vend une chaise à porteurs Fabergé de 7,8 cm de haut, lot 555 estimé £ 60K. Comme l'exemple précédent, elle est poinçonnée par Perchin. Le terminus ante quem est 1903, date de la mort prématurée de l'orfèvre. Le terminus post quem annoncé est 1899, probablement par l'inspection des marques.

Cette pièce est la seule chaise Fabergé-Perchin dont les panneaux sont en néphrite vert vif. L'armature de style rocaille est en or repoussé. La porte avant partiellement vitrée ouvre par une poignée, donnant accès à un luxueux siège en nacre. Les vitres latérales séparées en deux parties par un montant en or sont très élégantes et les pompons des rideaux n'ont pas été omis.

22 août 2019

Quatre Fauteuils Chinois

Le zitan et le huanghuali appartiennent tous deux à la catégorie des bois de rose. Extrêmement lourd et très dense, le zitan permet une sculpture profonde et très fine. Il a été choisi par les empereurs de Chine pour les pièces d'apparat.

Très apprécié sous les Ming, le huanghuali est un bois dur qui permet de créer des meubles aux formes audacieuses. Sa couleur varie du brun rougeâtre au jaune d'or tandis que son réseau de nervures peut prendre des aspects pseudo-figuratifs séduisants.

Un groupe de huit sièges Ming en huanghuali serait le saint-graal pour un collectionneur. Je ne sais pas s'il en reste en mains privées et les sous-multiples, quatre et deux, sont très recherchés. La cohérence des couleurs et des grains permet d'assurer l'homogénéité d'un groupe. La virtuosité du menuisier est également considérée.

Le dossier presque carré dont le rail supérieur a la forme d'un joug ou d'un chapeau d'officiel est le guanmaoyi. Un groupe de quatre chaises pliantes sans bras a été vendu pour £ 5,3M incluant premium par Bonhams le 9 novembre 2017 sur une estimation basse de £ 150K. Une paire avec bras a été vendue par Sotheby's le 23 mars 2011 pour $ 2,77M incluant premium sur une estimation basse de $ 200K.

Le quanyi, signifiant chaise à dos circulaire, est également connu sous le nom de fauteuil en fer à cheval. Les meilleurs artisans arrondissent le cercle en réduisant le nombre d'éléments du rail de crête, obtenant une rigidité qui permet aussi d'optimiser les montants. Malgré leur légèreté apparente, ces sièges sont robustes.

Le 17 mars 2015, Christie's dispersait la collection Ellsworth. Les enchérisseurs ont reconnu les qualités des meilleurs quanyi dans le groupe de quatre qui constituait le lot 41. De plus, les deux autres paires qui permettraient de constituer un groupe de huit étaient identifiées au catalogue. Ce lot a été vendu pour $ 9,7M incluant premium sur une estimation basse de $ 800K.

Un autre groupe homogène de quatre quanyi en huanghuali d'époque Ming est estimé $ 800K à vendre par Christie's à New York le 13 septembre, lot 878.

Le Dragon des Jolies Concubines

Le 13 septembre à New York, Christie's vend une tête de dragon en jade vert grisâtre, lot 830 estimé $ 2,5M. Elle a été sculptée dans un bloc de néphrite de belle homogénéité malgré sa grande dimension, 16,5 cm de long. La base est évidée pour pouvoir la fixer sur un poteau. Une corne est manquante. Je vous invite à lire l'article préparé par la maison de ventes, incluant une courte vidéo.

En 1958 cette sculpture était dans la collection Junkunc. Le premier expert qui l'a inspecté a supposé qu'elle avait été faite sous les Han pour décorer un chariot. Une décoration architecturale ne serait pas digne de la ferveur apportée au jade par les empereurs de Chine. A l'époque aucune pièce similaire n'était connue.

Une tête de dragon de 18 cm de long de même matière et conception a été découverte en 1980 dans les jardins de plaisir de l'empereur Xuanzong des Tang, qui régna de 712 à 756 CE. Cette similitude confirme l'origine impériale du specimen Junkunc.

Le règne de Xuanzong est une période de splendeur insouciante. L'empereur est beaucoup plus intéressé par la protection des arts que par le gouvernement. La guerre civile qui éclate en 755 empêche l'importation du jade d'Asie centrale. Ces dragons ne peuvent pas être ultérieurs.

Les sculptures antiques en jade sont rares mais les chroniqueurs et les poètes Tang étaient bavards. Les chariots impériaux tirés par des chevaux étaient ornés de figures dans cinq matériaux différents, chacun correspondant à un usage spécifique.

Le jade était le plus précieux et le plus rare des cinq matériaux. Son chariot de parade était surtout utilisé pour le couronnement des impératrices. Le dragon vert y était accompagné d'un tigre blanc et d'un phénix d'or. Un poète de la fin de l'époque Tang regrette de ne plus voir les luxueux chariots qui acheminaient les jolies concubines.

21 août 2019

Les Trônes Pliants

L'utilisation de sièges pliants, facilement transformables en chaises à porteurs. est bien pratique pour le voyage ou le jardin.  Les Han utilisaient déjà des tabourets pliants. Bien plus tard, la qualité et la beauté du bois permettent de distinguer les élites de plus haut rang, le huanghuali étant le haut de gamme. Ces meubles à mécanismes sont fragiles et les sièges en mauvais bois n'ont pas bien survécu.

La chaise pliante est nommée jiaoyi. Un groupe homogène de quatre chaises Ming sans bras en huanghuali a été vendu pour £ 5,3M incluant premium par Bonhams le 9 novembre 2017 sur une estimation basse de £ 150K. Leur dossier presque carré avec un appuie-tête en forme d'arc (guanmaoyi) précède certainement le très élégant quanyi caractérisé par son rail en fer à cheval qui sert à la fois de haut de dossier et d'accoudoir.

Le quanyi est mieux adapté que les autres formes de fauteuils Chinois pour la création de modèles pliants, la barre avant venant s'intégrer dans la courbure des bras.

Le 13 septembre à New York, Christie's vend un jiaoyi de forme quanyi en huanghuali de la fin de l'époque Ming, lot 876 estimé $ 1M. Son pliage est montré par un opérateur dans l'article partagé par la maison de ventes. Le catalogue fait référence à un siège similaire vendu pour RMB 27,4M incluant premium par Poly le 8 décembre 2018.

L'utilisation comme un trône impérial occasionnel est probable sous les Ming mais n'a pas été illustrée avant les Qing. Une peinture par Castiglione montre Qianlong assis sur un fauteuil pliant pendant une négociation avec des émissaires Kazakhs.

18 août 2019

Les Revolvers Winchester

Le marché des armes à feu était partagé entre Colt, leader pour les armes à main, Winchester, leader pour les fusils à levier, Smith and Wesson et Remington. En 1872 Winchester embauche deux anciens employés de Smith and Wesson pour développer un revolver.

Lors du Centennial Exhibition à Philadelphie en 1876, le revolver Winchester côtoie le fusil Model 1876, avec deux options pour l'éjecteur des cartouches :  par un cylindre fixe avec extraction au pouce, ou par un cylindre pivotant poussant une tringle.

Winchester n'insiste pas, sans doute découragé par la difficulté d'obtenir un contrat avec le gouvernement Américain et aussi avec le Tsar. En juillet 1876, deux mois après l'ouverture de l'Exposition, le projet de revolver est arrêté.

L'exemplaire fourni pour le brevet Centennial est un pistolet de calibre 32 avec éjecteur tournant. Il a été vendu pour $ 63K incluant premium par RIAC le 20 avril 2012. Un revolver de calibre 40-50 avec un éjecteur traditionnel a été vendu pour $ 253K incluant premium par la même maison de ventes le 10 septembre 2016.

En décembre 1876, Winchester soumet sans succès un exemplaire supplémentaire à l'US Navy. Conservé par la Navy jusqu'aux années 1950, c'est un revolver de calibre 44-40 et éjection tournante. Cette pièce est estimée $ 250K à vendre par RIAC à Rock Island le 6 septembre, lot 17. Je vous invite à regarder la video partagée par la maison de ventes. Les trois exemples ci-dessus ne sont ni marqués ni sérialisés.

La population totale des revolvers Winchester est estimée à 13 prototypes, tous modèles cumulés, dont seulement 4 ont l'éjecteur tournant. Ils ont pourtant une grande importance dans l'histoire des armes à feu Américaines, pour deux raisons.

En 1883 Colt tente d'entrer sur le marché des fusils. Winchester utilise ses prototypes pour montrer qu'il est prêt à produire des revolvers et Colt arrête son fusil.

L'éjecteur tournant était une innovation importante qui facilitait l'extraction des cartouches. Il sera utilisé par Colt à partir de 1889 et par Smith and Wesson à partir de 1896.

15 août 2019

Art Deco sous les Tang

Au tout début de la dynastie Tang, la route de la Soie apporte aux Chinois la vaisselle et les bijoux en métaux précieux, par l'entremise des marchands Sogdiens. La Perse exporte ainsi ses techniques de traitement de l'argent martelé, cloisonné, doré au mercure et incisé. L'argent pourrait devenir un substitut de salubrité acceptable face au bronze, au jade et à la céramique.

Un bol Tang de 24,5 cm de diamètre pesant 1,05 Kg a été vendu par Sotheby's le 14 mai 2008 pour £ 1,14M valant à cette époque $ 2,2M, ces chiffres incluant le premium. Il est estimé $ 2M à vendre par Christie's à New York le 12 septembre, lot 551.

La technique est étrangère mais le raffinement est Chinois. Le bol a la forme d'une fleur de lotus ouverte, décorée sur sa paroi extérieure de trois rangées de pétales de lotus qui se chevauchent. Chaque frise est composée de huit éléments. Une guirlande étroite sépare la frise supérieure du bord du bol. L'intérieur est centré d'un médaillon doré montrant une ronde de huit oiseaux dans des branchages en fleurs.

Chaque pétale est un cartouche qui a été réalisé en repoussé avant d'être doré et très finement ciselé de motifs de pivoines et de paires d'oiseaux. Cette illustration est peut-être plus décorative que symbolique bien que la répétition du nombre huit ne soit certainement pas un hasard. La forme des pétales tient compte de la courbure de la paroi, plus évasée dans le bas.

Cette pièce a été réalisée avec une épaisse feuille d'argent arrondie sur une forme. Elle est un tour de force pour ce qui concerne la régularité de son repoussé. Les experts ont observé deux minuscules retouches effectuées par l'artiste pour rectifier le martelage.

Dans la même vente en 2008 et provenant de la même collection, un bol lobé de dimension et technologie similaires a été vendu pour £ 1,6M incluant premium. Cette pièce a conservé son couvercle d'origine. Son iconographie foliée est moins dense.

Ces bols d'une extrême rareté sont également connus en or pur et en argent pur. Ce type n'a pas survécu aux Tang, probablement à cause du développement de la porcelaine.

10 août 2019

La Batterie à Manivelle

Au tout début de la Guerre Civile, Richard Gatling invente le Battery Gun. L'utilisation de canons tournants permet à une seule machine d'égaler la puissance de feu d'une batterie d'artillerie tout en maintenant un faible échauffement. Les premiers canons Gatling permettent déjà 200 tirs par minute.

Le Gatling gun est acheté sur fonds privés par plusieurs officiers pendant la Guerre Civile mais l'armée ne se précipite pas. Il faut attendre 1866 pour que cette arme soit formellement acceptée. Gatling cherche à exporter mais l'admiration de Napoléon III pour son invention à l'Exposition Universelle de 1867 ne débouche sur aucune commande.

Gatling est un inventeur spécialisé dans les machines agricoles et un médecin diplômé. Sa batterie est une application à l'armement de ses machines à semer le riz et le blé. Il n'est pas un officier. Sa machine n'a pas la souplesse nécessaire pour viser une cible et est ainsi inutilisable par l'infanterie. Le risque qu'elle vienne à s'enrayer est inacceptable sur le champ de bataille.

Pour améliorer et promouvoir son invention, Gatling renonce à une fabrication indépendante en 1870 tout en maintenant sa société d'ingénierie. Il vend ses brevets à la société Colt et emménage avec sa famille à proximité de l'armurerie Colt à Hartford. C'est une sage décision. Les améliorations qui en résultent culminent avec le Model 1877 Bulldog, le seul modèle Gatling à avoir reçu un sobriquet.

Pendant cette période Colt et Gatling ont apporté beaucoup de simplifications. Le nombre de canons est réduit à 5. La transmission mécanique et la capacité de chargement ont été améliorées, augmentant la cadence de tir. Le Bulldog est le premier Gatling Gun où les canons et la culasse sont entièrement couverts par une enveloppe de métal, avec une nouvelle compacité qui permet l'installation sur un trépied.

Le Bulldog a été fabriqué en 17 exemplaires. L'un d'eux, offert dans le montage classique sur un chariot à deux roues, a été vendu pour $ 395K incluant premium par Heritage le 14 décembre 2014. Un Bulldog sur trépied est estimé $ 275K à vendre le 7 septembre par RIAC à Rock Island, lot 1105. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par la maison de ventes. Un Bulldog de seconde génération a été édité par Colt en 50 exemplaires.

Le Battery Gun de Gatling est un précurseur direct de la mitrailleuse automatique. Rendu obsolète à cause de sa manivelle à main, il a été démilitarisé en 1911 et beaucoup d'exemplaires ont été détruits.