8 déc. 2019

Les Académies de Madame Le Brun

Louise-Elisabeth Vigée dirige parfaitement sa carrière. Avant d'avoir 20 ans, elle est membre de l'Académie de Saint-Luc, ce qui lui permet d'exercer une activité professionnelle. Elle épouse en 1776 Le Brun qui est marchand et restaurateur de tableaux, antiquaire et peintre. La même année, une commande du comte de Provence, frère du roi Louis XVI, lui donne accès à la cour.

Désormais connue sous le nom de Madame Le Brun, elle vise l'admission à l'Académie Royale de Peinture et Sculpture, dans la spécialité de peinture d'histoire. L'enjeu est difficile, parce qu'elle est une femme et parce qu'elle est l'épouse d'un marchand d'art.

Les clients suivent. Le comte d'Artois, le plus jeune frère du roi, est à cette époque un libertin qui aime les scènes légères dans le genre de Boucher, mort quelques années plus tôt. Vigée-Le Brun lui présente comme modello à l'huile sur toile une scène tirée de l'Iliade, Junon demandant à Vénus de lui prêter sa ceinture magique. Le prince accepte le projet pour le prix exorbitant de 15 000 francs.

L'huile sur toile finale 147 x 114 cm, signée Louise Le Brun et datée 1781, est exposée au Salon du Louvre en juin 1783. Les connaisseurs admirent le contraste entre l'altière Junon, reine des dieux, et la blonde Venus assimilée à une grisette, pour la plus grande satisfaction de la famille royale. Les deux femmes ont les seins nus. La plus dénudée est Vénus, avec la même couleur de peau que les jeunes femmes de Boucher.

Cette peinture est estimée € 1M à vendre par Sotheby's à Paris le 11 décembre, lot 3.

Ce thème centré sur le symbole érotique de la ceinture ne pouvait pas convenir pour l'Académie, pour laquelle Vigée-Le Brun a préparé une Paix ramenant l'Abondance. En mai 1783, Louise-Elisabeth Vigée-Le Brun et sa concurrente Adélaïde Labille-Guiard sont reçues en même temps à l'Académie Royale.

La Paix ramenant l'Abondance est une peinture faible, et Vigée-Le Brun n'est pas reconnue comme peintre d'histoire. Elle exploite désormais sa meilleure spécialité, les portraits des personnalités de la cour peints avec une grande sensibilité.

7 déc. 2019

Le Maniérisme Cinétique de Giambologna

Giambologna apporte une dimension cinétique à la sculpture Maniériste. L'élan de la composition est dirigée vers le haut. Le spectateur prend plaisir à tourner autour de la statue pour admirer avec des angles de vue variés la légèreté du mouvement. Conçu en 1563, son Mercure est une des oeuvres les plus connues et les plus souvent copiées de l'histoire de la sculpture.

Son chef d'oeuvre est le groupe de trois personnages de 4,10 m de haut taillé dans un seul bloc de marbre, installé en 1582 à la Loggia dei Lanzi à Florence. L'action est verticale. Un homme musclé soulève une jolie femme dont il piétine le vieux mari. Ce groupe de trois nus est traditionnellement considéré comme l'Enlèvement d'une Sabine. La tension dramatique est similaire au Laocoon, sculpture antique conçue pour un point de vue unique. Cette oeuvre annonce déjà le style Baroque.

Les clients demandent des bronzes, qui sont bien sûr réalisés en réduction. Le maître approuve ces réalisations tout en laissant une grande autonomie à ses bronziers. Les plus belles copies sont faites par son collaborateur Antonio Susini, réputé pour la beauté de son ciselage de finition.

Un Enlèvement d'une Sabine de 59 cm de haut a été vendu pour £ 3,7M incluant premium par Christie's le 10 juillet 2014. L'extrême qualité de cette fonte est confirmée par le constat de l'épaisseur régulière des parois par l'inspection aux rayons X. Il porte une rare marque identifiant l'atelier de l'artiste et a été fait entre 1587 et 1598.

Le 11 décembre à Paris, Sotheby's vend un bronze du même modèle, fait par Susini autour de 1600. Il figure en 1689 dans l'inventaire de la collection de bronzes Italiens créée par Louis XIV pour le Grand Dauphin. Sa mise en couleurs par une patine brune a été faite par Gouthière pour Louis XVI. Il est estimé € 2,5M, lot 14.

Dans la même vente, le lot 15 estimé € 1M est une Fortuna de 47 cm de haut, également attribuée à Susini d'après Giambologna et ayant appartenu à la même collection royale française. Ce bronze a probablement été fait avant 1587, date à laquelle Susini a commencé à ciseler les iris dans les yeux de ses personnages.

Une Allégorie de l'Architecture de 35 cm de haut a été vendue le 27 mars 2019 par Artcurial pour € 3,75M incluant premium. Sa qualité de réalisation est dans le style pratiqué par Susini dans les années 1580. Ce bronze est une copie d'un marbre original fait en 1565 par Giambologna.

Plus Vite, Plus Fort, Plus Haut

En 1888, le publiciste Pierre de Coubertin âgé de 25 ans décide de concentrer tous ses efforts à l'insertion du sport dans les systèmes éducatifs. Traumatisé par la guerre franco-prussienne de 1870, il voit dans le sport un moyen pour assurer la paix dans le monde. Le moment est bon : l'essor du chemin de fer a favorisé les confrontations sportives inter-villes dans plusieurs pays, et le télégraphe facilite les préparations.

Avec une remarquable ouverture d'esprit, Coubertin compare les progrès sportifs de plusieurs pays. En Angleterre, le pays du fair play, le football est un sport d'équipe pratiqué dans les collèges, notamment à Rugby, et l'établissement de règles officielles permet les compétitions. En Suède le bienfait mental de la gymnastique est officiellement reconnu. Aux Etats-Unis le sport ouvre la voie à la pratique de loisirs collectifs. Il aime moins l'utilisation du sport pour l'entrainement militaire en Allemagne mais reconnait son caractère héroïque.

L'époque est également favorable aux réunions en clubs thématiques, en Angleterre et en France. Ils seront le support du développement du projet de Coubertin. En 1891, il promulgue une devise : citius, fortius, altius. Coubertin donne l'exemple : le 20 mars 1892, il est l'arbitre de la finale du premier championnat de France de rugby.

Prenant comme prétexte le cinquième anniversaire d'un club de course à pied, une grande conférence est organisée à la Sorbonne le 25 novembre 1892, avec trois orateurs. Bourdon et Jusserand racontent l'histoire du sport. Coubertin, chargé de traiter le sport moderne, conclut son exposé en proposant le rétablissement des Jeux Olympiques.

Dans ce texte séminal, la vision de Coubertin est universelle. Les nations les plus développées aideront les autres. Il est question de pratiquer des sports en commun entre athlètes de toutes les nations avec une recherche de l'excellence individuelle, mais pas encore de compétition internationale ni de récompenses.

Le brouillon autographe de l'exposé de Coubertin, largement modifié par l'auteur dans la phase de préparation, est estimé $ 700K à vendre par Sotheby's à New York le 18 décembre, lot 173. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par la maison de ventes.

Très remarquablement, malgré des visions forcément différentes de ses interlocuteurs internationaux, c'est Coubertin lui-même qui concrétisera son concept. Un document autographe de janvier 1894 définissant le stade et les sports est passé aux enchères chez Goldin le 29 octobre 2016. En juin 1894, il crée le Comité International Olympique.

6 déc. 2019

Le Champion de la Live Ball

En 1920 un joueur de baseball meurt après avoir été frappé à la tête par une balle. La MLB modifie immédiatement son règlement pour une meilleure visibilité des balles. Ce changement a un impact direct sur le taux de réussite des frappes et indirect sur le nombre de home runs. Il sépare l'histoire du baseball en deux périodes, le Dead Ball era et le Live Ball era.

Au moment de cette transition, Babe Ruth a déjà six ans d'expérience en MLB où il est un des meilleurs frappeurs. Avec son physique imposant qui n'empêche pas une bonne vitesse de course, il détenait déjà le record avec 29 home runs en une seule saison. Il augmente considérablement cette performance avec le nouveau règlement. C'est ainsi que cette course loin de la balle devient pour le public l'action la plus spectaculaire du jeu.

Dans une seule saison, Babe Ruth réussit 59 home runs en 1921 et 60 en 1927. En cumulé, il est le premier à atteindre 300, 400, 500, 600, 700 home runs en MLB.

Babe Ruth commence 1929 avec un cumulé de 470 home runs. A cette date, aucun autre joueur n'a dépassé 250. Le public est passionné par l'approche des 500. Ruth est cabotin et aime annoncer ses exploits à l'avance. Le 11 août 1929 à Cleveland il annonce et réalise le 500ème home run de sa carrière. Il a frappé la balle avec une telle force qu'elle est sortie du stade.

La Louisville Slugger de l'exploit de Cleveland a d'abord été gardée par Ruth, puis donnée dans les années 1940 à un de ses compagnons de golf, de bowling et de dîner. Cachée par cette famille pour éviter d'attirer les cambrioleurs, cette batte glorieuse restait inconnue dans le hobby. Elle vient de faire surface et est estimée $ 1M dans la vente en ligne par SCP Auctions qui se termine le 14 décembre, lot 2. Elle est gradée GU10 par PSA/DNA.

La batte utilisée en 1927 par Babe Ruth pour son record du 60ème home run en une seule saison a été vendue pour $ 660K incluant premium par Heritage le 17 mai 2018.

5 déc. 2019

Les Yeux de la Négresse

A Londres et à Genève au début des années 1780, d'habiles mécaniciens créent des objets qui sont à la fois des automates, des horloges et des boîtes à musique. La fantaisie des thèmes répond à la mode du temps.

En 1784 à Paris, le baron de Ville d'Avray achète la charge d'Intendant du Garde-Meuble de la Couronne. Dans la boutique de l'horloger Furet rue Saint-Honoré, une tête noire coiffée d'un turban de princesse Nubienne amuse le public. Ville d'Avray achète cette pièce pour 4000 livres.

Ce buste en bronze dissimule une ingénieuse pendule, et son socle renferme un orgue mécanique. L'ensemble mesure 72 cm de haut. La femme porte une paire de pendants d'oreilles. L'un d'eux déclenche l'apparition du chiffre des minutes à la place de l'iris de l'oeil droit et du chiffre des heures à l'oeil gauche. L'autre pendant déclenche la musique.

Ville d'Avray attend une bonne opportunité pour placer cette pendule. Elle s'encrasse très vite par la coagulation des huiles, et il la fait réviser à deux reprises. Il intervient aussi pour diversifier la musique. La pendule est enfin offerte à la famille royale parmi les cadeaux d'étrennes du 1er janvier 1792. La reine Marie-Antoinette décide de ne pas laisser cette pièce fragile dans les mains du Dauphin.

La Négresse n'était pas une pièce unique. L'exemplaire royal a été authentifié en 1956 à l'occasion d'une exposition à l'Orangerie par Pierre Verlet, conservateur en chef des Objets d'art du Musée du Louvre. Elle porte deux plaques au nom de Furet et Godon, qui étaient associés de 1784 jusqu'à la faillite de Furet en 1786.

Appartenant depuis 1937 à la collection des comtes de Ribes, la "Négresse de Marie-Antoinette" est estimée € 1M à vendre par Sotheby's à Paris le 11 décembre, lot 10.

Daté 1817 par un ancien fournisseur de Godon, probablement après une réparation, un exemplaire incomplet du même modèle a été vendu pour € 810K incluant premium par Delorme Collin du Bocage le 23 novembre 2007. Trois autres exemples sont connus.

4 déc. 2019

Trois Décennies de Victoires

Grâce à la télévision, le golf trouve une audience populaire qui se passionne pour les tournois. Rivaux sur le cours et amis dans la vie, Arnold Palmer, Gary Player et Jack Nicklaus sont de grands champions.

Nicklaus est le plus jeune des trois. Il devient professionnel en 1962. Son palmarès est inégalé, bien qu'approché par Tiger Woods. En 1966 il est le 4ème joueur à avoir gagné au moins une fois chacun des quatre tournois du Grand Chelem. Il est le premier à avoir gagné chacun de ces tournois deux fois, en 1971, puis trois fois, en 1978. A 46 ans, il gagne son 6ème Masters. Entré plus tard dans les circuits Senior, il gagne sa 100ème et dernière victoire en 1996.

En 1966 pendant un tournoi à Tokyo, Rolex offre un cocktail où les trois amis participent.  La marque, toujours désireuse de parrainer les sportifs, travaille déjà avec Player. Nicklaus, qui n'avait pas utilisé de montres jusque-là, définit sa montre spéciale.

Nicklaus reçoit son cadeau en 1967 : une Rolex Day-Date référence 1803 en or jaune avec un cadran couleur champagne, une marque des heures en forme de club de golf et un bracelet à maillons de type President.

Le champion utilise cette montre jusqu'à ce jour dans les compétitions et dans la vie de tous les jours. Il la porte dans les 12 tournois du Grand Chelem qu'il gagne après cette acquisition. Pour Rolex, c'est un démonstrateur remarquable d'élégance et de robustesse.

La Rolex est à son poignet quand il brandit le trophée du British Open à St Andrews en 1978. Cette photo est choisie en 2005 par la Royal Bank of Scotland pour illustrer le billet de banque de £ 5. Cet Américain de l'Ohio devient ainsi la première personnalité non royale à avoir son portrait de son vivant sur un billet Britannique.

Jack et Barbara se sont mariés en 1960. Ils soutiennent depuis 1976 le National Children's Hospital à Columbus, Ohio, et créent en 2004 en Floride la Nicklaus Children’s Health Care Foundation.

Le temps des succès sportifs est passé et la bienfaisance devient prioritaire. Nicklaus vend sa Rolex au bénéfice exclusif de sa Fondation. La vente sera faite par Phillips à New York le 10 décembre, lot 18.

3 déc. 2019

La Foulée de Jesse Owens

Jesse Owens est passionné par la course à pied. A l'âge de 15 ans, il rencontre Charley Paddock, champion olympique sur 100 mètres à Anvers en 1920. Paddock compensait une morphologie ordinaire par une stratégie de course innovante, terminant le sprint par un bond sur la corde.

Owens n'a pas non plus un physique exceptionnel. Il met au point une foulée rapide avec un contact minimal des pieds sur la piste. Cette innovation est très efficace pour le sprint, le saut en longueur et la course de haies. Il atteint le plus haut niveau en mai 1935, gagnant quatre épreuves en 45 minutes, au cours desquelles il bat ou égalise six records du monde.

Il est bien sûr qualifié pour les Jeux Olympiques de Berlin en 1936. L'enjeu est tout d'abord sportif. Les Jeux Olympiques sont la meilleure place pour démontrer qu'il est l'homme le plus rapide du monde. Le public attend un exploit de sa part.

L'état mental de Jesse Owens en compétition est exceptionnel. Ses records de 1935 avaient été obtenus malgré un dos très douloureux suite à une chute accidentelle. A Berlin, il parvient de façon similaire à faire abstraction de la pression psychologique. Il gagne sans difficulté quatre médailles d'or : 100 mètres, saut en longueur, 200 mètres et relais 4 x 100 mètres.

Hors de la piste, il est un Afro-Américain au temps de la discrimination raciale. La doctrine amateuriste dans le sport est sans pitié. Dès son retour des Jeux de Berlin, il cherche des compensations financières et est exclu de toutes les compétitions amateurs. Sa carrière sportive est terminée.

Sa participation aux Jeux de Berlin était exemplaire et a fait l'objet de récupérations politiques, s'appuyant sur le fait que Hitler attendait la victoire d'un Aryen aux épreuves les plus importantes auxquelles il assistait personnellement. Contrairement à Joe Louis ou Jackie Robinson, Jesse Owens ne trouvera pas une position charismatique contre le racisme, rejetant puis soutenant le salut black power de Smith et Carlos aux Jeux Olympiques de 1968.

A l'époque des Jeux de Berlin, les médailles des vainqueurs sont frappées selon un modèle unique, sans identification du sport ni a fortiori du nom du vainqueur. Les médailles d'or sont en argent plaqué or. Des répliques ont également été frappées pour des utilisations louables. L'authentification d'une médaille des Jeux de Berlin nécessite une provenance irréprochable et une analyse par un expert spécialisé.

Deux médailles de Jesse Owens ont été confirmées comme authentiques par James Greensfelder, auteur d'un guide de référence des médailles Olympiques. L'une d'elles, qui avait été donnée par le champion au danseur de claquettes Bojangles, a été vendue pour $ 1,47M incluant premium par SCP Auctions le 7 décembre 2013.

Une autre sera vendue au lot 1 dans la vente en ligne par Goldin qui se termine le 7 décembre 2019. Elle avait été donnée par Owens à un haltérophile, pour le remercier de son aide à prendre la parole dans des réunions publiques dans les années 1950 et 1960.

2 déc. 2019

La Descente aux Enfers de Paul Gauguin

Paul Gauguin est revenu à Tahiti en 1895 après avoir passé deux ans en France. Rien ne va plus. Il est malade et criblé de dettes. Sa femme a rompu définitivement. Sa seule fille, Aline, qu'il n'a pas vue depuis 1891, meurt en 1897 à l'âge de 20 ans.

Dégoûté de la civilisation Européenne, il cherche de nouvelles racines. Il écrira un peu plus tard qu'il avait voulu se suicider. Il s'engage avec acharnement dans l'oeuvre qu'il considérera comme la plus importante de sa carrière : D'où venons-nous Que sommes-nous Où allons nous, sans point d'interrogation comme s'il voulait se persuader lui-même qu'il apporte des réponses. Ce chef d'oeuvre immense, 140 x 375 cm, à lire de droite à gauche, montre les trois âges de la vie joués par des personnages Tahitiens.

Dans la même période, il réalise huit autres peintures, qui ne sont pas des esquisses mais plutôt un support pour clarifier sa pensée. L'ensemble complet est envoyé en 1898 pour une exposition solo à la Galerie Ambroise Vollard. Le succès ne vient pas. Cette activité est cependant un point de non retour dans l'art pictural de Gauguin, remplaçant l'exotisme pittoresque par un mysticisme allégorique.

Le 3 décembre à Paris, Artcurial vend la seule des neuf oeuvres encore en mains privées, lot 15 estimé € 5M. Cette huile sur toile 73 x 92 cm intitulée Te Bourao par l'artiste et datée 1897 a parfois été intitulée Paysage bleu. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par la maison de ventes.

Le bourao est l'hibiscus de Tahiti, considéré comme la création conjointe de la Terre et du Paradis. Il fournit la fleur d'ornement des jeunes femmes, portée sur l'oreille gauche si la fille est mariée et sur l'oreille droite si elle est célibataire.

Te Bourao est entièrement peint en bleu foncé et vert Véronèse, à la limite de la lisibilité. Cette harmonie de couleurs sourdes est unique dans ce corpus de neuf oeuvres. La seule présence humaine est un cavalier qui avance furtivement vers le coin en haut à gauche, là où Gauguin inscrira le titre de l'oeuvre finale, D'où venons-nous Que sommes-nous Où allons nous. Le bleu est un symbole de l'au-delà et l'oiseau au premier plan exprime la futilité des mots.

30 nov. 2019

Le Duc des Mers

Robert Dudley était le fils illégitime d'un autre Robert Dudley, 1er comte de Leicester,  qui avait été le favori de la reine Elizabeth. Leicester était le fils du Grand Amiral John Dudley, 1er comte de Warwick et 1er duc de Northumberland, déchu de son duché et décapité pour avoir poussé Jane Grey sur le trône.

Le jeune Robert commença sa carrière pour l'Angleterre par une expédition aux Antilles. En 1605, n'ayant pas réussi à faire reconnaître sa légitimité, il s'exila à Florence où il pouvait impunément utiliser les titres anglais qui lui avaient été refusés. Au service du grand-duc de Toscane, il fut un très important expert naval, ingénieur, mathématicien et cartographe.

A partir de 1610 Robert Dudley rédige un traité de navigation qui inclura tout son savoir concernant la navigation, la longitude, l'architecture navale, auxquelles il joint une proposition pour standardiser en cinq classes les dimensions des bateaux militaires. Il établit des cartes autographes de toutes les mers du monde dans le style graphique des anciens portulans, basées sur les cartes de ses prédécesseurs incluant Hudson, sur les observations de Cavendish et sur sa propre expérience.

La préparation de l'édition est un travail colossal, confiée au graveur Lucini. Le livre paraît en Italien en six parties réparties en trois volumes publiés à Florence entre 1646 et 1648 sous le titre Dell'Arcano del Mare. L'auteur est identifié comme Roberto Dudleo, Duca di Nortumbria e Conte di Warvich.

Ce livre est le premier atlas marin couvrant toute la planète et le premier atlas à utiliser uniquement la projection de Mercator. Il inclut d'autres innovations comme les vents et courants dominants et la déclinaison magnétique et promeut la circumnavigation.

Ce très beau livre a un défaut. Les trois volumes ont des dimensions inégales, et les cartes destinées aux plus petits volumes sont plusieurs fois pliées. Pour réparer cette bévue, Lucini continue le travail en standardisant le livre entier aux dimensions du grand atlas, 56 x 42 cm. Dell'Arcano del Mare est réédité en 1661, douze ans après la mort de Dudley. Le contenu semble similaire mais la comparaison des cartes entre les deux éditions mérite d'être étudiée en considérant la pratique courante à cette époque d'assembler des atlas composites.

Un exemplaire complet de la seconde édition est estimé £ 500K à vendre par Christie's à Londres le 11 décembre, lot 13. Un autre exemplaire avait été annoncé comme vendu par Christie's le 16 avril 2007 pour $ 820K incluant premium sur une estimation basse de $ 250K. Il n'est plus accessible dans le catalogue en ligne, ce qui signifie probablement qu'il n'a pas été payé.

29 nov. 2019

Sympathie avec le Rubidium

Les progrès de l'horlogerie incluent les complications, bien sûr, mais aussi la recherche de la meilleure précision. Au siècle dernier, pour George Daniels, Abraham-Louis Breguet restait la référence absolue pour l'horlogerie mécanique. Urwerk, marque suisse créée en 1997, prend la suite.

Une des conceptions les plus avant-gardistes de Breguet était la Breguet Sympathique, une montre de poche qui ne nécessitait pas d'être touchée pour être remontée, mise à l'heure et régulée. Lorsque sa réserve approchait l'épuisement, elle était insérée dans une horloge à laquelle elle était couplée mécaniquement. Le mot Sympathique est une évocation du couplage, par son étymologie signifiant 'fonctionnant par affinité'.

L'obtention de tous les réglages simultanément était un exploit mécanique qui a été réussi par son atelier pour le duc d'Orléans en 1835, douze ans après la mort de l'inventeur. Remis en fonctionnement par Daniels dans les années 1970, le système complet a été vendu pour $ 6,8M incluant premium par Sotheby's le 4 décembre 2012.

Le système AMC (Atomic Mechanical Control) dévoilé en 2018 par Urwerk à Baselworld Miami est une adaptation de la Sympathique aux technologies modernes. Sans application immédiate identifiée, cet exploit technique ouvre la voie à de nouveaux développements.

La référence de temps est fournie par une horloge atomique 45 x 30 x 18 cm pesant 35 Kg. Elle utilise les transitions d'énergie quantique de l'atome de rubidium, connue par les physiciens pour offrir la meilleure stabilité avec une erreur de 1 seconde pour 317 ans quand elle est associée à un grenat d'yttrium et de fer. Elle assure par couplage la stabilité d'une montre-bracelet, sans remontage manuel, sans quartz, sans batterie.

Urwerk avait annoncé la production du système en trois unités. Un prix de $ 2,7M avait été annoncé sur le web par un site spécialisé. La montre mécanique en titane avec le numéro de série 001 associée à son horloge atomique est estimée au-delà de $ 1M à vendre par Phillips à New York le 10 décembre, lot 8.