30 nov. 2014

L'Invention de la Biologie Moléculaire

La naissance de la biologie moléculaire est due à une coopération pluridisciplinaire entre chimistes, physiciens et biologistes. L'existence des acides nucléiques dans les noyaux des cellules avait été identifiée au XIXème siècle. A partir de 1939, les progrès de micro-radiographie X laissaient espérer la compréhension de la structure de ces molécules.

Les savants avaient identifié deux types d'acides, l'ARN (acide ribonucléique) dans le cytoplasme de la cellule et l'ADN (acide désoxyribonucléique) dans les chromosomes. Ils comprenaient que ces acides détenaient la clé du fonctionnement de la vie.

Deux laboratoires Britanniques de cristallographie travaillèrent en collaboration. Francis Crick, assisté du jeune médecin Américain James D. Watson, était à Cambridge. A Londres, Maurice Wilkins était assisté de Rosalind Franklin qui perfectionnait la technique d'observation et réalisait les clichés. Le cancer prématuré de Rosalind Franklin est probablement dû à une dose excessive d'irradiation.

La structure en simple hélice de l'ARN et les deux brins de l'ADN furent parmi les premières découvertes. En 1953, Watson comprit que les formes des éléments des deux brins de l'ADN étaient identiques bien que ces éléments soient différents. Crick et Watson développèrent aussitôt le modèle de la double hélice, qui fut la plus grande avancée de tous les temps dans le domaine des sciences de la vie.

La lettre écrite par Crick à son jeune fils démontre qu'il était conscient de l'ampleur considérable de la découverte. Elle a été vendue pour $ 6,05M incluant premium par Christie's le 10 avril 2013.

Le prix Nobel de Physiologie et Médecine est décerné à Crick, Watson et Wilkins en 1962. La médaille et le diplôme Nobel de Crick ont été vendus en un seul lot pour $ 2,27M incluant premium par Heritage le 11 avril 2013.

Watson, âgé de 86 ans, a confié à Christie's la vente de ses souvenirs Nobel, offerts en trois lots le 4 décembre à New York. La médaille Nobel avec son écrin est estimée $ 2,5M, lot 1. Ses notes manuscrites pour le discours d'acceptation sont estimées $ 300K, lot 2.

Le manuscrit de sa conférence Nobel sur le rôle de l'ARN dans la synthèse des protéines est estimé $ 200K, lot 3. Moins de dix ans après la découverte de la double hélice, ce thème montrait que les mécanismes physico-chimiques de la vie étaient désormais parfaitement expliqués.

Une partie du produit de le vente sera reversé par le Dr Watson au bénéfice de la recherche scientifique et d'oeuvres charitables.