31 déc. 2014

L'Aigle en Cuivre de Joseph Wright

L'aigle sur globe est le modèle le plus rare de la monnaie Américaine. Une seule variante est connue, datée 1792, avec une population limitée à deux pièces de cuivre. Son attribution à Joseph Wright repose sur des éléments ténus mais convaincants.

La direction de l'Usine de Philadelphie avait été confiée à deux ingénieurs : David Rittenhouse fut le premier Directeur tandis que Henry Voigt était Superintendant et Chief Coiner.

Washington et Jefferson, voulant une monnaie de bonne qualité artistique, poussèrent l'implication du jeune Wright, âgé de 36 ans, qui fut nommé à la position moins formelle de First Draughtsman and Diesinker. La position d'Engraver également prévue par le Coinage Act était vacante mais certainement déjà réservée à Wright.

L'aigle sur globe est une monnaie d'essai, avec un texte limité et sans valeur faciale. Le débat pour le classer comme un cent ou comme un quarter dollar est encore ouvert. C'est incontestablement une pièce d'artiste, avec d'un côté un aigle dynamique et dominateur et de l'autre une Liberty au chignon plus plaisante que les versions officielles de l'époque aux cheveux flottants.

William Dunlap, qui fut un des premiers commentateurs des arts Américains, avait très certainement connu Wright puisque les deux artistes avaient été portraitistes du Général Washington au début des années 1780. Son témoignage concernant l'esquisse datée 1792 par Wright d'un projet de monnaie à l'aigle sur globe apparaît comme incontestable. La description diffère cependant légèrement par rapport à la seule variante connue.

Wright mourut le 13 septembre 1793 dans l'épidémie de fièvre jaune après avoir réclamé le paiement de plusieurs projets incluant deux essais d'un quarter dollar effectués à la demande de Rittenhouse. L'employé qui avait reçu cette demande avait constaté que les pièces étaient cassées.

Selon le Coinage Act, le quarter dollar est une pièce d'argent. Les deux spécimens en cuivre de l'aigle sur globe pèsent entre 175 et 180 grains et sont ainsi beaucoup plus légères qu'un cent, même après la dévaluation de 1793. Le diamètre, 29 mm, est presque cohérent avec les futurs quarters.

Il était courant de tester les matrices avec des matériaux différents. Les deux pièces survivantes pourraient être le résultat d'un essai satisfaisant sur cuivre avant l'échec d'une tentative sur argent dont il ne reste aucune trace nulle part.

La plus belle des deux pièces, gradée MS63 par NGC, est à vendre sans prix de réserve par Heritage à Orlando le 8 janvier, lot 5511. L'enchère atteint $ 1,5M hors frais une semaine avant la vente. Le second spécimen, gradé AU50, est conservé au Smithsonian.