26 déc. 2014

Le Specimen ASG du Double Aigle Saint-Gaudens

En 1905, le Président Theodore Roosevelt avait invité Augustus Saint-Gaudens à dessiner de nouvelles pièces de $ 20 et $ 10. Saint-Gaudens était un sculpteur, et il réalisa ses maquettes sous forme de médaillons à fort relief de 28 à 36 cm de diamètre.

La réduction à la dimension d'une monnaie fut la première étape difficile. La mise au point du processus de fabrication fut une prouesse technique. Le double aigle en Ultra High Relief nécessitait sept passages à la presse hydraulique. Entre deux passages, la pièce était recuite puis lavée à l'acide nitrique pour obtenir la meilleure pureté possible de la surface d'or. Le résultat était sensationnel du point de vue de la couleur et de la brillance de l'or.

Lors du premier essai en février 1907, l'une des matrices cassa pendant la fabrication de la quatrième pièce, fournissant l'argument nécessaire pour démontrer que la production de masse était impossible.

L'histoire ne s'arrêta pas là, tout simplement parce qu'il était tentant de renouveler l'exploit. Douze ou treize pièces supplémentaires ont été frappées entre mars et juillet 1907, et trois autres le 31 décembre 1907 juste avant la traditionnelle destruction des outillages à date périmée.

Augustus Saint-Gaudens était mort le 3 août 1907. La promesse informelle d'offrir un exemplaire à la succession Saint-Gaudens n'avait pas été tenue. Quand la veuve réclama, l'usine préféra se séparer d'une des pièces conservées dans son cabinet plutôt que de recréer l'outillage.

La veuve fit marquer les initiales ASG sur le bord de sa pièce, puis la confia en prêt de longue durée à l'American Numismatic Society. Récupérée bien des années plus tard par la succession Saint-Gaudens, la pièce vient de refaire surface. Dans un état presque parfait comme beaucoup d'exemplaires de ce modèle, elle est gradée PR68 par NGC et PCGS.

Elle sera vendue sans prix de réserve par Heritage à Orlando le 7 janvier, lot 4412. Deux semaines avant la vente, l'enchère atteint $ 1,3M hors frais. La seule pièce gradée PR69 (par PCGS) a été vendue $ 2,76M incluant premium par Stack's Bowers le 29 juin 2012.