29 déc. 2014

Mise au Point de la Monnaie Fédérale de Cuivre

Le Coinage Act du 2 avril 1792 établissait à la fois la monnaie Américaine et l'usine qui devait la produire, à Philadelphie. La première valeur émise, en juillet 1792, fut le half disme, parce que c'était la plus petite pièce d'argent. Cette opération qui impliqua directement le Président Washington était essentiellement politique, la faible quantité produite ne permettant pas une circulation effective.

Tous les efforts portèrent alors sur le cent, valant 1/100 de dollar, autorisé en cuivre par le Coinage Act. La brusque augmentation du prix du cuivre pouvait tourner à la catastrophe politique, juste au moment où les citoyens allaient s'impatienter de possibles retards dans la monnaie promise par le Congrès.

Cette panique de cuivre est à l'origine des essais bimétalliques cuivre-argent, le silver-center cent et le fusible alloy cent, deux conceptions qui étaient inadaptées à la production de masse.

Les essais de monnaie en cuivre ne sont pas abandonnés. Le Birch cent est très certainement testé à l'usine de Philadelphie à la fin de l'année 1792, dont il porte la date. Deux variantes en cuivre sont décrites par Judd et Pollock.

Des similitudes de dessin permettent de considérer que ce cent a été préparé par le graveur qui a réalisé le half disme. Le nom de Birch est gravé en bas du cou de la Liberty du cent. Il a été longtemps attribué à un anglais, mais cette hypothèse n'est pas cohérente avec l'autobiographie de ce miniaturiste qui n'était d'ailleurs pas médailliste.

La solution sera politique. Le 14 janvier 1793, le Congrès dévalue de 264 à 209 grains le poids du cent de cuivre. L'énigmatique Mr Birch disparaît de l'histoire de la monnaie. 264 grains correspondent à 17,1 grammes.

Neuf exemplaires du Birch cent de cuivre sont connus. Le 8 janvier à Orlando, Heritage vend les deux meilleurs spécimens sans prix de réserve. La pièce de variante Judd-4, gradée MS65 par NGC, pèse 220 grains. Son enchère atteint $ 1M hors frais une semaine avant la vente, lot 5504. La pièce de variante Judd-5 est le lot suivant, 5505, actuellement à $ 180K hors frais. Elle pèse 262 grains et est gradée MS61 par NGC.

La simple comparaison de poids de ces deux pièces, qui proviennent toutes deux de la collection Partrick, sont la plus belle démonstration du rôle fondamental exercé par le Birch cent dans le développement du cent Américain.