21 févr. 2015

Les Motocyclettes de Milwaukee

Autour de 1900, la construction des véhicules attire la convoitise des ingénieurs mécaniciens. Chacun essaye d'implanter un moteur sur une bicyclette, un tricycle ou une voiture à quatre roues. Le deux-roues semble a priori moins complexe mais pose des problèmes difficiles de puissance, de stabilité et de durée d'autonomie.

La ville de Milwaukee a une spécialité pour les machines outils et les chemins de fer et prend une place naturelle dans ces développements. Par exemple, Merkel fabrique des moteurs et assemble déjà des motos. Evinrude conçoit des moteurs à gaz pour les automobiles.

Dans cet environnement favorable, deux très jeunes gens, William Harley et Arthur Davidson, construisent leur premier prototype de bicyclette à moteur. En 1903, après deux ans d'efforts, c'est la déception : la machine ne parvient pas à monter les côtes sans l'aide des pédales.

Cet échec galvanise les inventeurs. Leur audace, qui sera gagnante, consiste à équiper leurs deux-roues de moteurs de plus en plus gros, assurant pour toujours la différence entre la bicyclette à pédales et la motocyclette. En 1906, ils fabriquent 50 exemplaires de leur premier modèle commercial, la Harley-Davidson strap tank.

L'année suivante voit de nouveaux développements importants, incluant l'incorporation de la société, l'agrandissement de l'usine et le premier prototype à moteur à deux cylindres.

Le 21 mars à Las Vegas, Mecum vend une Harley-Davidson strap tank (à un seul cylindre) fabriquée en 1907. Cette machine très rare est dans un excellent état d'origine après avoir été conservée jusqu'en 1993 par le fils de son premier propriétaire. Elle est estimée $ 800K, lot S62.