21 juil. 2018

Au-delà des Colonnes d'Hercule

Hernan Cortes est tout puissant à Mexico City tout en affirmant sa loyauté au roi d'Espagne Charles I, qui est aussi l'empereur Charles V. L'empereur désire conserver le contrôle de ses nouveaux territoires. Nommé en 1535 comme le premier vice-roi de la Nouvelle-Espagne, Antonio de Mendoza a la mission sensible d'organiser la colonie sans déplaire à Cortes.

Mendoza réussit cette tâche à merveille. La première chaîne de production de monnaies Mexicaines est installée dans la résidence privée de Cortes en 1536. La première dénomination est 3 reales. L'année suivante un décret impérial remplace cette première monnaie par deux dénominations, 8 reales et 4 reales. 8 reales est le standard de la grande pièce d'argent Espagnole créée en 1497, qui deviendra le modèle du dollar US.

En raison d'une suspicion de fraude, l'administration impériale audite la monnaie Mexicaine en 1545. En 1947 un érudit étudie les interrogatoires de cette investigation. Conformément au décret, un essai de production de la pièce de 8 reales a bien été tenté. Elle a été très vite abandonnée parce qu'elle était trop difficile à réaliser avec l'équipement rudimentaire installé à Mexico.

Les historiens sont ravis mais les numismates sont frustrés : en 1947, ils n'ont jamais vu cette pièce de 8 reales. Au début des années 1990, la fouille d'un naufrage remonte un coffre contenant 2000 pièces d'argent dont trois pièces de huit reales.

Le dessin de cette pièce montre les colonnes d'Hercule liées par une bannière avec le mot PLUS, résumé de la devise de Charles V indiquant que le détroit de Gibraltar n'est plus une limite pour les ambitions impériales. Cette figure est à l'origine du signe moderne du dollar ($) selon l'hypothèse la plus probable. L'inscription Hispanie et Indiarum Re qualifiant Charles et sa mère Joanna ne laisse aucun doute sur cette interprétation.

Les pièces ont un contour irrégulier et un double martèlement, confirmant la difficulté de fabrication. Elles ont la marque de l'essayeur R (Rincon), actif de 1536 à 1538, remplacé l'année suivante par l'essayeur P.

Les trois pièces Mexicaines sorties du naufrage deviennent par ce fait les plus anciens précurseurs Américains du dollar US. Elles sont séparées. Les premières enchères sont organisées trop tôt, sans que les collectionneurs soient avertis du progrès de l'inventaire du naufrage. En fait aucune autre pièce de 8 reales n'est apparue.

Les trois pièces ont été gradées par NGC. La meilleure, AU-50, a été vendue pour $ 374K incluant premium par Heritage le 9 janvier 2006. Elle est estimée $ 500K à vendre par Heritage à Philadelphie le 17 août, lot 30386. La pièce gradée EF-40 a été vendue pour $ 310K incluant premium par Goldberg le 26 mai 2008. La pièce gradée XF-45 a été vendue pour $ 590K incluant premium par Sedwick le 6 novembre 2014.