7 août 2018

Grand Prix avec Wimille

Après dix ans de domination dans les compétitions, la Bugatti 35 devient périmée en 1931. Pour rester dans la course face aux ambitions grandissantes d'Alfa Romeo, Mercedes-Benz et Bentley, Bugatti crée un nouveau modèle, le Type 51 Grand Prix.

La 51 conserve le volume de 2,3 litres de la 35 B tout en augmentant la puissance avec un agencement moteur copié sur Miller. Destiné à la compétition, ce modèle est réparti entre l'équipe d'usine et les propriétaires privés.

L'une d'elles commence sa carrière en juillet 1931 comme voiture d'usine au Grand Prix de Belgique. A la fin de l'année, elle est vendue au jeune coureur Jean-Pierre Wimille pour 80 000 francs, une somme importante pour l'époque. En 1932 Wimille la conduit dans deux Grands Prix en Afrique du Nord, gagnant le Grand Prix d'Algérie à Oran.

Avant que Wimille la revende quelques mois plus tard, Bugatti réinstalle ses équipements sur un nouveau cadre sans modifier le numéro de châssis. Je suppose que cette opération était une simple révision après la courte carrière Africaine de la voiture : satisfait de l'état, Bugatti a assemblé une autre carrosserie sur le châssis d'origine.

L'ancienne 51 de Wimille est utilisée intensément en Grand Prix en 1933 et 1934 avant de devenir la seule 51 à entrer dans des compétitions Américaines, sans grand succès.

Comme la plupart des voitures de compétition de son époque, cette Bugatti a eu plusieurs accidents et incidents ainsi que des substitutions d'équipements. Ce second châssis est actuellement équipé de sa carrosserie d'origine, de son moteur d'origine remis en fonctionnement et réinstallé vers 1986 ainsi que de la boîte de vitesses d'origine récupérée en 1989 par son propriétaire de l'époque dans une vente aux enchères d'équipements de rechange.

Elle est estimée $ 3,2M à vendre par Gooding à Pebble Beach le 24 août, lot 48. Je l'avais discutée dans cette colonne avant qu'elle passe à RM Auctions le 14 août 2010. Entre temps la Bugatti Type 51 de Lord Howe a été vendue pour $ 4M incluant premium par Bonhams le 19 août 2016.