12 sept. 2018

Le Compas Militaire

La République de Venise a besoin d'ingénieurs militaires pour son arsenal. Galileo Galilei, qui a quitté sa Toscane natale en raisons de dettes familiales, est embauché en 1592 à l'Université de Padoue. Pour gagner sa vie, il améliore et vend des instruments : le compas à partir de 1597 et le thermoscope.

Le compas de proportion était utilisé pour des calculs de géométrie liés aux postulats d'Euclide. Avec des échelles complexes sur ses deux règles, Galileo ajoute à partir de 1597 de nouvelles applications pratiques : calcul de l'élévation optimale du canon, calcul de la charge de poudre par rapport à la dimension et au métal de la balle. Il joint avec chaque compas livré un mode d'emploi manuscrit préparé par des copistes.

En 1606 le succès commercial de son compas reste important. Galileo fait imprimer son manuel d'utilisation en folio 28 x 19 cm, en Italien.

Les jalousies entre savants ne sont pas un phénomène moderne. Le jeune Baldassare Capra n'avait pas accepté que Galileo ne reconnaisse pas son talent dans la découverte d'une nouvelle étoile qui pouvait remettre en cause le principe d'Aristote sur l'inaltérabilité du ciel. Les insultes réciproques mènent à la haine.

En 1607 Capra adapte en latin le mode d'emploi du compas de proportion pour revendiquer l'invention des récents développements, dans un quarto 19 x 14 cm. Galileo est furieux. Son exemplaire de ce livre sur lequel il a annoté toutes les erreurs d'interprétation faites par Capra est conservé à la Biblioteca di Firenze.

Le procès intenté par Galileo contre Capra à l'Université de Padoue est facilement gagné par le vrai inventeur. Un témoin raconte qu'il avait un compas de Galilée dès 1597, quand Capra n'avait que 17 ans. Capra refuse une demande de la cour de démontrer sa compétence dans l'utilisation de l'instrument. Les exemplaires du livre de Capra sont détruits.

Galileo est furieux, une fois de plus : 30 exemplaires qui étaient déjà distribués n'ont pas pu être retrouvés. Il publie la même année en contre-feu un nouveau livre en Italien, le Difesa, quarto 24 x 17 cm, contenant ses arguments contre les calomnies de Capra.

Un exemplaire de chacun de ces trois livres est inclus dans la vente de la bibliothèque Tomash par Sotheby's à Londres le 18 septembre. Le lot 197 estimé £ 60K est le manuel d'utilisation de 1606. Le lot 101 estimé £ 30K est le livre de Capra. Le lot 198 estimé £ 300K est le Difesa, un exemplaire de présentation dédicacé par Galileo à l'un des trois juges administrateurs de l'Université de Padoue. Je vous invite à regarder la video partagée par la maison de ventes.