24 avr. 2019

La Beauté d'Antinous

La pax romana n'est pas facile à maintenir. Hadrien sillonne son immense empire pour consolider les frontières. Philhellène convaincu, il joint à sa mission politique une tentative de régénérescence de la culture Grecque.

Hadrien part de Rome en 128 CE pour un tour de la Méditerranée orientale. En 130 il exhibe à ses côtés un jeune homme d'une beauté exemplaire qui a atteint le rang de favori. Né en Bithynie avec des racines Grecques, Antinous a à peine 20 ans. Il avait probablement été formé depuis plusieurs années pour faire partie de la suite personnelle de l'empereur. Sa biographie est limitée à deux anecdotes.

En Libye vers septembre 130, il participe à une chasse au lion au cours de laquelle il est sauvé par l'empereur lui-même. Pourtant Hadrien était malade depuis plusieurs années. Ce premier épisode héroïque pouvait faire comparer Antinous à Hercule.

Un mois plus tard, Antinous meurt en tombant dans le Nil pour une raison inconnue. Pour les Egyptiens superstitieux, son sort est comparable à celui d'Osiris. Sans attendre que le corps soit momifié, Hadrien élève son ami au rang de déité et fait multiplier les lieux de culte dans tout l'empire. L'hypothèse d'un sacrifice prémédité par l'empereur pour promouvoir ses ambitions philhellènes ne peut pas être écartée.

L'iconographie posthume d'Antinous est abondante avec une grande répétitivité du portrait et de la coiffure, répondant probablement à un modèle approuvé par l'empereur. Après la mort d'Hadrien en 138 CE, le culte perdure mais le renouvellement des images n'est plus utile aux courtisans flagorneurs.

La beauté d'Antinous continue aujourd'hui à susciter l'admiration. Un buste en marbre plus grand que nature avec le nez cassé a été vendu pour $ 24M incluant premium par Sotheby's le 7 décembre 2010 sur une estimation basse de $ 2M.

Les gemmes gravées ont une bien meilleure conservation que le marbre ou la monnaie. Le 29 avril à New York, Christie's vend une intaille de 3,4 cm de long en chalcédoine noire qui est considérée comme le plus beau portrait existant d'Antinous. La tête est complète mais les bords cassés ont été remplacés depuis un temps immémorial par un disque d'or. Ce bijou qui pouvait être utilisé comme un sceau est estimé $ 300K, lot 37.