10 août 2019

La Batterie à Manivelle

Au tout début de la Guerre Civile, Richard Gatling invente le Battery Gun. L'utilisation de canons tournants permet à une seule machine d'égaler la puissance de feu d'une batterie d'artillerie tout en maintenant un faible échauffement. Les premiers canons Gatling permettent déjà 200 tirs par minute.

Le Gatling gun est acheté sur fonds privés par plusieurs officiers pendant la Guerre Civile mais l'armée ne se précipite pas. Il faut attendre 1866 pour que cette arme soit formellement acceptée. Gatling cherche à exporter mais l'admiration de Napoléon III pour son invention à l'Exposition Universelle de 1867 ne débouche sur aucune commande.

Gatling est un inventeur spécialisé dans les machines agricoles et un médecin diplômé. Sa batterie est une application à l'armement de ses machines à semer le riz et le blé. Il n'est pas un officier. Sa machine n'a pas la souplesse nécessaire pour viser une cible et est ainsi inutilisable par l'infanterie. Le risque qu'elle vienne à s'enrayer est inacceptable sur le champ de bataille.

Pour améliorer et promouvoir son invention, Gatling renonce à une fabrication indépendante en 1870 tout en maintenant sa société d'ingénierie. Il vend ses brevets à la société Colt et emménage avec sa famille à proximité de l'armurerie Colt à Hartford. C'est une sage décision. Les améliorations qui en résultent culminent avec le Model 1877 Bulldog, le seul modèle Gatling à avoir reçu un sobriquet.

Pendant cette période Colt et Gatling ont apporté beaucoup de simplifications. Le nombre de canons est réduit à 5. La transmission mécanique et la capacité de chargement ont été améliorées, augmentant la cadence de tir. Le Bulldog est le premier Gatling Gun où les canons et la culasse sont entièrement couverts par une enveloppe de métal, avec une nouvelle compacité qui permet l'installation sur un trépied.

Le Bulldog a été fabriqué en 17 exemplaires. L'un d'eux, offert dans le montage classique sur un chariot à deux roues, a été vendu pour $ 395K incluant premium par Heritage le 14 décembre 2014. Un Bulldog sur trépied est estimé $ 275K à vendre le 7 septembre par RIAC à Rock Island, lot 1105. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par la maison de ventes. Un Bulldog de seconde génération a été édité par Colt en 50 exemplaires.

Le Battery Gun de Gatling est un précurseur direct de la mitrailleuse automatique. Rendu obsolète à cause de sa manivelle à main, il a été démilitarisé en 1911 et beaucoup d'exemplaires ont été détruits.