30 nov. 2019

Le Duc des Mers

Robert Dudley était le fils illégitime d'un autre Robert Dudley, 1er comte de Leicester,  qui avait été le favori de la reine Elizabeth. Leicester était le fils du Grand Amiral John Dudley, 1er comte de Warwick et 1er duc de Northumberland, déchu de son duché et décapité pour avoir poussé Jane Grey sur le trône.

Le jeune Robert commença sa carrière pour l'Angleterre par une expédition aux Antilles. En 1605, n'ayant pas réussi à faire reconnaître sa légitimité, il s'exila à Florence où il pouvait impunément utiliser les titres anglais qui lui avaient été refusés. Au service du grand-duc de Toscane, il fut un très important expert naval, ingénieur, mathématicien et cartographe.

A partir de 1610 Robert Dudley rédige un traité de navigation qui inclura tout son savoir concernant la navigation, la longitude, l'architecture navale, auxquelles il joint une proposition pour standardiser en cinq classes les dimensions des bateaux militaires. Il établit des cartes autographes de toutes les mers du monde dans le style graphique des anciens portulans, basées sur les cartes de ses prédécesseurs incluant Hudson, sur les observations de Cavendish et sur sa propre expérience.

La préparation de l'édition est un travail colossal, confiée au graveur Lucini. Le livre paraît en Italien en six parties réparties en trois volumes publiés à Florence entre 1646 et 1648 sous le titre Dell'Arcano del Mare. L'auteur est identifié comme Roberto Dudleo, Duca di Nortumbria e Conte di Warvich.

Ce livre est le premier atlas marin couvrant toute la planète et le premier atlas à utiliser uniquement la projection de Mercator. Il inclut d'autres innovations comme les vents et courants dominants et la déclinaison magnétique et promeut la circumnavigation.

Ce très beau livre a un défaut. Les trois volumes ont des dimensions inégales, et les cartes destinées aux plus petits volumes sont plusieurs fois pliées. Pour réparer cette bévue, Lucini continue le travail en standardisant le livre entier aux dimensions du grand atlas, 56 x 42 cm. Dell'Arcano del Mare est réédité en 1661, douze ans après la mort de Dudley. Le contenu semble similaire mais la comparaison des cartes entre les deux éditions mérite d'être étudiée en considérant la pratique courante à cette époque d'assembler des atlas composites.

Un exemplaire complet de la seconde édition est estimé £ 500K à vendre par Christie's à Londres le 11 décembre, lot 13. Un autre exemplaire avait été annoncé comme vendu par Christie's le 16 avril 2007 pour $ 820K incluant premium sur une estimation basse de $ 250K. Il n'est plus accessible dans le catalogue en ligne, ce qui signifie probablement qu'il n'a pas été payé.