20 janv. 2020

Un Champion au Paddock

L'Aga Khan engage trois chevaux dans le Derby en juin 1936. Alfred Munnings assiste aux derniers préparatifs et prend des croquis. A 100 contre 8, Mahmoud n'est pas le favori mais son lad a confiance dans sa vitesse. La mère de sa mère avait été surnommée The Flying Fillie pour sa vitesse inégalée.

Les pur sang, tout comme les athlètes, sont capables d'exploits exceptionnels. Le printemps avait été sec et le sol très dur convenait parfaitement à Mahmoud. Il gagne le Derby avec une dernière ligne droite sans faute, battant le record de l'épreuve en 2 minutes 33,8 secondes. La deuxième place de son compagnon d'écurie Taj Akbar complète le triomphe de l'Aga Khan en un doublé qui reste unique dans l'histoire du Derby.

Le prince commande deux peintures à l'artiste. La plus grande, pour son usage personnel, est une huile sur toile 98 x 130 cm. Elle sera vendue par Sotheby's à New York le 31 janvier, lot 442. La plus petite est une huile sur panneau offerte à l'entraîneur du cheval. Elle a été vendue pour $ 3,8M incluant premium par Sotheby's le 1er juin 2000. Les deux pièces ont une composition identique. Un timbre copiant cette image a été émis par la Royal Mail en 1979.

Dans le paddock d'Epsom, Mahmoud se fait seller. Son attitude est tranquille, avec les oreilles couchées. C'est un beau cheval gris clair, avec toute la finesse d'un pur sang arabe. A gauche au second plan, Taj Akbar est plus fringant. Les deux chevaux sont entourés de personnages actifs, parfaitement identifiés, de l'équipe de l'Aga Khan.

Mahmoud continue sa carrière comme étalon, pour l'Aga Khan à Newmarket jusqu'en 1940 puis pour C.V. "Sonny" Whitney dans le Kentucky. Whitney acquiert également l'huile sur toile du Derby, à une date non documentée. La peinture a appartenu ensuite à sa veuve Marylou, récemment décédée, connue pour son brillant engagement dans les courses de chevaux américaines.

Sonny était le cousin de J.H. "Jock" Whitney, qui fut également un grand propriétaire de chevaux de course. Sa collection de peintures, vendue par Sotheby's le 5 mai 2004, incluait deux chefs d'oeuvre sur ce thème. The Red Prince Mare, huile sur toile 102 x 152 cm peinte par Munnings en 1921, a été vendue pour $ 7,8M incluant premium. Les Courses au Bois de Boulogne, huile sur toile 73 x 94 cm peinte par Manet en 1872, six ans avant la décomposition du galop par Muybridge, a été vendue pour $ 26,3M incluant premium.