20 févr. 2020

Les Trésors du Colonel Snowden

Le trade dollar de 1885 n'a pas été documenté en son temps et n'a fait l'objet d'aucun enregistrement dans les registres de l'usine de Philadelphie. Physiquement, cette pièce est identique au trade dollar 1884 à l'exception de la date. Elle a été fabriquée à Philadelphie avec les méthodes de production de l'usine et ne peut pas être un novodel.

L'interdiction de continuer à produire le trade dollar 1884 était intervenue juste après la fourniture au caissier en janvier d'un premier lot couvrant environ un quart de la quantité annuelle nécessaire pour les silver proof sets. Les matrices 1884 n'ont cependant été détruites qu'en janvier 1885, comme si l'usine avait attendu un contre-ordre du gouvernement. Il y avait un précédent, le cafouillage de 1878, quand la production des trade dollars de circulation avait été redémarrée sur de mauvais arguments après avoir été interdite.

Cinq trade dollars 1885 ont survécu. Inconnus du caissier de l'usine, ils étaient probablement des pièces d'essais pour une production qui n'a jamais été autorisée, ce qui expliquerait l'omission des références internes. Entre temps, le démocrate Grover Cleveland était devenu président et la position du surintendant de l'usine de Philadelphie, le républicain A. Loudon Snowden, devenait intenable. Il démissionna, ou fut contraint à démissionner, en juin 1885.

En 1908 le marchand John Haseltine annonce à la Convention de l'ANA l'existence du trade dollar 1884, que certains numismates proches de l'usine avait supposée. Le trade dollar 1885 est encore insoupçonné à cette date.

Snowden avait eu l'habitude pendant sa surintendance de garder des échantillons des opérations effectuées par l'usine. En 1909 il a besoin d'argent et vend au collectionneur William Woodin par l'intermédiaire de Haseltine le fleuron de son trésor, les deux seules pièces d'or de $ 50 fabriquées en 1877 pour un projet d'union ($ 100) et half union ($ 50) dans le contexte du développement de l'étalon or. Le projet avait été abandonné pour des raisons de faisabilité technique.

Le maintien en mains privées des deux half unions suscite un tollé, et la vente est annulée après une action en justice. Snowden reprend les deux pièces qui sont immédiatement restituées à l'usine par don ou confiscation. Après un accord à l'amiable, Snowden, incapable de payer Woodin, lui remet son trésor en 1910.

Cette transaction n'a pas fait l'objet d'un inventaire mais il ne fait aucun doute que les quatre trade dollars 1884 qui n'avaient pas appartenu à Haseltine et les cinq trade dollars 1885 faisaient partie du lot. Toutes ces pièces ont été mises sur le marché par des associés de Woodin entre 1911 et 1915.

Le meilleur trade dollar 1885, gradé PR66 par NGC, a été vendu pour $ 3,96M incluant premium par Heritage le 10 janvier 2019. Une autre pièce, gradée PR64 par PCGS, sera vendue le 19 mars à Baltimore par Stack's Bowers, lot 3216.