12 févr. 2020

Renault avec Vanderbilt

Willie K. Vanderbilt est le fils héritier d'un des hommes les plus riches d'Amérique. Il peut consacrer sa vie à ses loisirs. Il aime le yachting et la vitesse automobile.

Vanderbilt voyage souvent en Europe. Son premier véhicule à moteur, en 1898, est un tricycle De Dion-Bouton. En 1904 à Daytona, il approche les 150 km/h avec une Mercedes. Il crée la même année la Vanderbilt Cup, premier trophée automobile américain capable de faire contre-poids à la Gordon Bennett Cup.

La tendance dans les compétitions est l'utilisation de moteurs énormes. Une Renault AE 60 hp avec un déplacement de 13 litres participe en 1904 à la première Vanderbilt Cup. En 1906 au Mans, le tout premier Grand Prix de l'Automobile Club de France est gagné par une Renault AK 90 hp de même déplacement, très loin devant tous les autres concurrents. En 1907 Fiat construit la 130 hp Corsa avec un moteur de plus de 16 litres.

Ces monstres ne sont pas utilisables pour un usage privé. Ils sont ainsi indirectement à l'origine d'une nouvelle catégorie, la voiture de sports. Développé en 1907, l'American Underslung 50 hp est un roadster avec un moteur de 7,8 litres seulement.

La même année, Renault Frères introduit la AI (c) Sport 35/45 hp 7,5 litres. Sur un châssis AI, la carrosserie deux places également fabriquée par Renault est une version réduite de la AK. Les AI sont les premiers modèles équipés d'amortisseurs.

Renault livre en Amérique environ 10 AI Sport sur une commande groupée par Vanderbilt. Malgré sa carrosserie de course, elle n'était pas conçue pour concurrencer les grosses cylindrées, et son historique dans les plus prestigieuses compétitions américaines est limitée à une victoire en 1909 aux 24 heures de Brighton Beach à Coney Island. Aucune n'a participé à la Vanderbilt Cup.

Quatre de ces voitures identifiées sous le nom de Renault Vanderbilt racers ont survécu. L'une d'elles a été vendu pour $ 1,1M incluant premium par Gooding le 21 octobre 2006. Une autre sera vendue le 5 mars à Amelia Island par Bonhams, lot 159.