22 sept. 2020

Feuilles de Poésie

Essayiste et conférencier influencé par le panthéisme, R.W. Emerson militait pour une nouvelle culture américaine basée sur la relation entre l'âme et la nature. Convaincu par cette incitation, un jeune écrivain décide vers 1850 d'écrire des poèmes en vers libres.

Le nouveau poète publie son premier livre à Brooklyn en 1855 à compte d'auteur. Le titre, Leaves of Grass, est un jeu de mots provocant qui associe à la feuille de papier le grass, une oeuvre mineure selon le jargon des imprimeurs.

Les innovations sont nombreuses. Les poèmes n'ont pas de titre. Le nom de l'auteur n'apparaît pas sur la page de garde : il est remplacé par un portrait en trois quarts. Les poèmes n'ont pas de titre. Leur cadence est vaguement inspirée de la Bible. Surtout, les thèmes sont basés sur la relation du Soi avec le monde, une nouveauté pour l'époque. Il faut atteindre le 500ème vers pour découvrir le nom de l'auteur, Walt Whitman, un Américain charnel et sensuel qui rejette le sentimentalisme et ne prétend pas être modeste ni immodeste.

Leaves of Grass est publié en 795 exemplaires 29 x 21 cm en format folio avec une reliure conçue par l'auteur, ornée d'un titre doré. Certains volumes sont truffés de quatre coupures de presse sur des textes par Whitman plus la copie dactylographiée d'une lettre par Emerson lui-même prédisant une grande carrière à son émule.

Whitman retravaillera ses Leaves of Grass jusqu'à la fin de sa vie. Il résistera aux pudibonds qui confondent sensualité et péché. Il sera soumis à la fin de sa vie à des accusations d'homosexualité, qu'il niera peut-être par simple prudence.

Un livre considéré comme l'exemplaire de travail de Walt Whitman est passé à Bonhams le 12 mars 2019 sur une estimation basse de $ 200K. Un autre, truffé des cinq encarts, a été vendu pour $ 305K incluant premium par Christie's le 18 juin 2014. Un autre, dans un très bel état avec les mêmes documents additionnels, sera vendu en ligne par Doyle le 30 septembre, lot 186 estimé au-delà de $ 150K. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par Doyle New York.