29 sept. 2020

Le Roi des Badlands

Les découvertes successives de squelettes fossiles de tyrannosaures permettent de mieux comprendre les caractéristiques de cette bête qui vivait à la fin du Crétacé juste avant la catastrophe finale de cette ère il y a 66 millions d'années. Stan est un des spécimens qui ont apporté le plus d'éléments à ces analyses.

Il faut se rendre à l'évidence : le tyrannosaure, lointain successeur de l'allosaure, avait des caractéristiques bien plus efficaces que l'être humain, en termes de vue et odorat, de vitesse de course, de force et d'appétit. Je n'ai pas d'informations sur son intelligence. 

Les gisements sont surtout concentrés sur la Hell Creek Formation, un continent insulaire aux limites du Montana, des Dakotas et du Wyoming. La répartition de l'espèce était certainement plus vaste, mais les marécages de ces Badlands ont limité à l'origine la dispersion des squelettes et offert de bonnes conditions de fossilisation. Plus de 50 spécimens ont été trouvés.

Hell Creek est connue depuis le début du XXème siècle comme un réservoir de tyrannosaures. C'est un prospecteur amateur qui découvre en 1987 les os de hanche d'un spécimen à qui on donnera son propre prénom, Stan. Une erreur d'interprétation paléontologique retarde les analyses. L'excavation a nécessité 30 000 heures de travail entre 1992 et 1995. Ce tyrannosaure mâle environ 70 % complet en masse est un des plus grands spécimens, mesurant 11,3 m entre le museau et le bout de la queue.

Les traces sur les os donnent de précieux renseignements sur la vie des animaux préhistoriques. Stan porte des lésions créée par les dents d'autres tyrannosaures. Une fracture du cou avait été guérie par fusion des deux vertèbres blessées. Il a mangé juste avant sa mort un edmontosaure et un triceratops. A notre époque il joue les vedettes avec plus de 60 moulages complets utilisés dans les musées et les expositions.

Le fossile comprend 188 pièces originales sur les 350 os d'un animal complet. Le crâne est presque parfait. Les éléments manquants sont représentés par des moulages. Il sera vendu sans prix de réserve par Christie's à New York le 6 octobre, lot 59 estimé $ 6M. Je vous invite à regarder la vidéo partagée par la maison de ventes.

Stan mérite une notoriété similaire à Sue, le tyrannosaure mâle de 12,30 m de long trouvé par une lady nommée Sue en 1990, qui a été vendu pour $ 8,4M incluant premium par Sotheby's le 4 octobre 1997.