8 oct. 2020

Adieu à la Lune

L'alunissage est réussi par la NASA dès la première tentative, avec Apollo 11. La démonstration de la puissance technologique des Etats-Unis est faite. Les restrictions budgétaires vont commencer. Dès 1970 la fabrication de la fusée Saturn V est stoppée et les missions Apollo 18, 19 et 20 sont annulées.

En décembre 1972 la dernière mission du programme, Apollo 17, n'est pas tout à fait comme les autres. La zone d'alunissage est un cratère escarpé d'environ 80 mètres dans lequel l'impact de l'astéroïde a pu révéler un phénomène volcanique. Sous la pression de la communauté scientifique, Harrison Schmitt est le premier et dernier géologue professionnel à marcher sur la Lune.

Cette mission est aussi la plus ambitieuse, avec un séjour de 75 heures sur la Lune incluant trois sorties extra-véhiculaires (EVA) pour un total cumulé de 22 heures, un parcours cumulé du Lunar Roving Vehicle de 36 km, un éloignement maximum de 7,6 km et 9 stations à visiter.

La présence de l'homme sur le sol lunaire s'achève par une petite cérémonie au cours de laquelle Eugene Cernan, le commandant de la mission, lit un message du président Nixon et ajoute ses propres voeux de paix et d'espoir pour toute l'humanité, faisant ainsi un écho final au "grand pas" d'Armstrong.

Les EVA ne sont pas des sorties libres. Elles sont définies par un carnet spiralé avec des pages en plastique, relié au poignet de l'astronaute par une bande velcro, nommé l'EVA cuff checklist. Ce document planifie les actions et leur durée à la minute près. Celles d'Apollo 17 incluent pour la première fois des cartes des sites à explorer.

La cuff checklist de Dave Scott sur Apollo 15 a été vendue pour $ 365K incluant premium par RR en novembre 2012. La cuff checklist des EVA 2 et 3 de Charles Duke sur Apollo 16 a été vendue pour $ 206K incluant premium par Bonhams le 16 juillet 2009.

Cernan avait conservé les trois cuff checklists de sa mission lunaire. Dans une vente en ligne qui se termine le 15 octobre, RR vend la checklist de sa 3ème et ultime EVA, lot 4001 estimé $ 800K, provenant de sa succession.

Cette pièce est constituée de 25 feuilles recto-verso 9 x 6,4 cm souillées par la poussière lunaire et a conservé son velcro noir d'origine. Dans la tradition du programme Apollo, l'équipage de réserve a inclus deux dessins humoristiques : deux chiens astronautes disent "Houston won't believe this" devant un os servant de drapeau. La dernière page qui était blanche a été utilisée par Cernan pour une courte note autographe préparant son message de paix.