5 oct. 2020

Les Cultures Perdues d'Amérique du Nord

Le prince naturaliste allemand Maximilian zu Wied-Neuwied a réalisé deux voyages d'exploration. Il étudie les reptiles du Brésil de 1815 à 1817. Son récit de voyage est illustré par lui-même. Surtout, il a observé les tribus avec une curiosité ethnographique.

En 1803 Meriwether Lewis avait descendu le Missouri dans une mission pour le président Jefferson qui venait d'acheter la Louisiane à Napoléon. Pour son second grand voyage, Wied-Neuwied choisit cette région. Les Plaines sont peuplées de tribus semi-nomades dont la vie est déjà transformée par le commerce des fourrures.

Wied-Neuwied veut comparer les tribus Indiennes d'Amérique du Nord à celles du Brésil. Il embauche Karl Bodmer pour illustrer son voyage. Au printemps 1833 l'indispensable collecte des reptiles et des amphibiens est terminée. Wied-Neuwied et Bodmer remontent la rivière Missouri par vapeur puis par keelboat jusqu'au Montana, passent l'hiver 1833-1834 dans le Dakota et reviennent à St. Louis en mai 1834.

Wied-Neuwied n'est pas pressé de publier son voyage et la préparation de son livre est extrêmement soignée. Bodmer réalise à partir de ses esquisses 81 gravures sur bois, 61 x 46 cm incluant les marges, qui formeront un volume séparé. L'impression des planches est réalisée à Paris. Quelques exemplaires sont colorés à la main, en général pour une trentaine de planches sélectionnées, très rarement pour la totalité. Deux versions existent : en allemand de 1839 à 1841 et en français de 1840 à 1843.

Une édition anglaise est préparée en 1843 avec un texte simplifié, en utilisant des tirages encore disponibles des planches originales qui sont mises en couleurs à la main à Londres. Le traducteur note que plusieurs tribus décrites dans l'ouvrage ont été anéanties par la variole en 1837 : le travail de Wied-Neuwied et Bodmer est déjà le témoignage d'un passé révolu.

Un exemplaire entièrement coloré de ce livre intitulé Travels in the Interior of North America est estimé $ 400K à vendre par Sotheby's à New York le 15 octobre, lot 22.